Commémoration du centenaire de la bataille d’Ypres

Les souverains belges Philippe et Mathilde, la chancelière allemande Angela Merkel et le ministre français de la Défense Jean-Yves Le Drian font partie des personnalités qui assisteront ce mardi après-midi aux cérémonies de commémoration du centenaire de l’inondation de la plainte de l’Yser, en 1914. Ces cérémonies se dérouleront d’abord à Nieuport, sur le site du monument Roi Albert Ier, puis à la porte de Menin à Ypres. Il y a 100 ans débutait la bataille de l’Yser et la première bataille d’Ypres.

Le Premier ministre Charles Michel, le Grand-Duc Henri du Luxembourg, la princesse Beatrix des Pays-Bas, le gouverneur général du Canada, les présidents hongrois et maltais, ainsi que de nombreux autres dignitaires venus du monde entier, assisteront aux cérémonies prévues à Nieuport à partir de 15h et à Ypres à partir de 17h30.

A Nieuport, au monument Roi Albert Ier (photo), le roi Philippe prononcera un discours avant la projection d'une évocation historique réalisée par le ministère de la Défense. La chancelière allemande Angela Merkel et le ministre français de la Défense Jean-Yves Le Drian prendront ensuite la parole à leur tour, avant de laisser place à des prestations artistiques et lyriques. La cérémonie sera ponctuée d'une minute de silence suivie de coups de canon, de l'Hymne européen et de la Brabançonne.

Les chefs d'Etat et de gouvernement et les hauts représentants prendront ensuite la direction de Ypres où la cérémonie, qui se tiendra au mémorial de la porte de Menin, sera inaugurée par un discours du Premier ministre Charles Michel et du Haut représentant du Commonwealth, le gouverneur général du Canada David Johnston. S'en suivra la cérémonie du Last Post, qui rend hommage tous les soirs depuis 1928 - à l'exception de la période d'Occupation pendant la Seconde Guerre mondiale - à la mémoire des centaines de milliers de soldats de l'Empire britannique tombés pendant le conflit.

Ces cérémonies ne seront pas accessibles au public, mais seront diffusées sur écran géant à la Kaaiplein de Nieuport et sur la Grand-Place d'Ypres. La cathédrale Saint-Martin de Ypres sera en outre le théâtre d'une œuvre inédite de Wim Mertens à partir de 20h30, en présence du couple royal.

La Première bataille d’Ypres

Il y a cent ans, les troupes allemandes avaient déjà envahi la quasi-totalité du territoire belge. Le réduit national d'Anvers était tombé le 9 octobre après dix jours de siège, obligeant le roi Albert Ier et son armée à se recroqueviller dans le Westhoek.

Le gouvernement belge s'installait le 10 octobre à Sainte-Adresse, près du Havre en France, tandis que le roi Albert demeurait auprès de ses hommes pour continuer le combat aux côtés des troupes françaises et du corps expéditionnaire britannique. Malgré la résistance belge, la poussée allemande obligea le roi à ordonner l'inondation de la plaine de l'Yser en ouvrant les écluses le 27 octobre. L'armée allemande était alors stoppée dans sa progression. S'engageaient alors la bataille de l'Yser d'une part, et la première bataille d'Ypres d'autre part, quelques kilomètres plus au sud. Aucune des armées ne réussira à percer le front avant le milieu de l'année 1918.

C'est également dans les environs d'Ypres que les Allemands utilisèrent pour la première fois du gaz de combat lors du printemps 1915. Depuis lors, le gaz moutarde est aussi mondialement connu sous le nom d'ypérite, en mémoire de la ville martyre flamande.

Plus tard, pendant l'été 1917, ces mêmes terres seront le théâtre de la bataille de Passendaele. En trois mois, plus d'un demi-million d'hommes finiront morts ou blessés avec comme résultat une avancée de 8 km des alliées. David Lloyd George, alors Premier ministre britannique, déclara plus tard que cette bataille figurera pour toujours "au premier rang des batailles les plus gigantesques, les plus sanglantes et les plus inutiles de l'histoire".

A l'issue des quatre années de carnage aux alentours d'Ypres, Winston Churchill estimait que la cité drapière flandrienne était "le lieu le plus sacré pour les Britanniques".

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