JO : Bart Swings décroche l’argent au patinage de vitesse

La Belgique aura dû attendre 20 ans pour remporter une nouvelle médaille aux Jeux Olympiques d’hiver. C’est chose faite, grâce à l’argent décroché par Bart Swings dans l'épreuve 'départ groupé' (mass start) de patinage de vitesse à Pyeongchang. Samedi soir sur l'Ovale de Gangneung, le dernier Belge en action dans cette 23e édition des JO d'hiver a pris une magnifique deuxième place en finale derrière le Sud-Coréen Seung-Hoon Lee. La médaille de bronze est revenue au Néerlandais Koen Verweij.
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Bart Swings, qui vient de fêter ses 27 ans, offre à la Belgique sa sixième médaille de l'histoire aux JO d'hiver. La dernière médaille belge avait été remportée par un autre patineur de vitesse, le Belge d'origine néerlandaise Bart Veldkamp, médaille de bronze sur 5.000 m à Nagano au Japon en 1998. Le Louvaniste, qui avait effectué un minimum d'efforts moins d'une heure auparavant en demi-finale, a disputé une finale très intelligente.

S'il a rapidement occupé le devant la course, sans toutefois mener, il a laissé les audacieux se disputer les points inutiles (en finale) lors des sprints intermédiaires. Lorsque le peloton a repris les deux derniers attaquants, le Danois Thorup et le Suisse Wenger, sous l'impulsion du Sud-Coréen Jeawon Chung, Swings a accéléré pour occuper la 2e place à 600 mètres de la ligne.

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A la sortie de l'ultime virage, le Belge était à la lutte avec Lee, tandis que Verweij devait se contenter de la 3e place. Tous les autres étaient battus. Sur la ligne, Swings était devancé mais entrait grâce à sa médaille d'argent dans l'histoire de l'olympisme belge. Seul le couple de patinage artistique Micheline Lannoy et Pierre Baugniet ont fait mieux que lui lors d'olympiades hivernales. Ils avaient été sacrés champions olympiques en 1948 à Saint-Moritz.

La même année le bob à quatre de Max Houben, Freddy Mansfeld, Louis-Georges Niels et Jacques Mouvet avait gagné la médaille d'argent. Les trois autres médailles belges aux JO d'hiver étaient en bronze (bobsleigh à quatre avec Charles Mulder, René Mortiaux, Paul Vanden Broeck, Victor Verschueren et Henri Willems en 1924; Robert Van Zeebroeck en patinage artistique messieurs en 1928 et Veldkamp en 1988).

L'épreuve de départ groupé (sur seize tours) était disputée pour la première fois aux Jeux Olympiques. Bart Swings aura été le meilleur des 22 athlètes belges présents à Pyeongchang. Il a en outre remporté trois diplômes olympiques, grâce à ses sixièmes places dans le 5.000 et 1.500 mètres et sa 89e place dans le 10.000 mètres.

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