Fact-checking: quel est l’âge réel de nos F-16?

Invités sur le plateau de l’émission dominicale "De Zevende dag" (VRT), des représentants de la N-VA et du SP.A se sont longuement chamaillés au sujet de l’ancienneté des chasseurs belges. D’après Karolien Grosemans (N-VA), le plus vieil appareil date de 1976. Faux, rétorque le président des socialistes flamands John Crombez. La rédaction de la VRT a cherché à savoir ce qu’il en était vraiment.

Le débat sur la durée de vie des F-16 belges, et la possibilité de prolonger leur activité, est en grande partie lié à l’âge précis de ces avions.

Lors de l’émission "De Zevende dag", le président du SP.A, John Crombez, et la présidente de la commission Défense de la Chambre, Karolien Grosemans (N-VA) ont exprimé leur profond désaccord sur la question. D’après la députée nationaliste flamande, les plus anciens appareils toujours actifs datent de 1976. Mais pour le leader des socialistes flamands, les avions de chasse sont bien plus jeunes.

Récemment encore, le ministre de la Défense, Steven Vandeput (N-VA), avait indiqué que les F-16 belges avaient entre 50 et 60 ans. Une information qu’il avait toutefois corrigée sur Twitter, mentionnant dans un premier temps la date de 1980, puis plus tard celles de 1982 et 1991. Les appareils auraient donc entre 27 et 36 ans.

Qu’en est-il vraiment ?

Le journaliste de la VRT, Bart Verhulst, a demandé à l’armée une réponse plus précise. Le premier élément à prendre en compte, est que les tous premiers "Fighting Falcons" livrés à la Belgique en 1979 ne sont aujourd’hui plus actifs dans notre pays, et ont été revendus à l’étranger.

Des 54 appareils qui constituent actuellement la force aérienne, les plus anciens avions datent de 1982 et 1983. Ces derniers sont au nombre de onze. Dix autres F-16 ont été livrés en 1984 et 1985, et enfin 33 autres avions, les plus récents donc, entre 1988 et 1991.

Globalement, les avions de chasse datent donc des années 80 et 90. Depuis la fin de la guerre froide, notre pays n’a plus effectué de nouvelles commandes. Mais les actuels F-16 ont depuis subi une modernisation en profondeur. Leurs logiciels sont, quant à eux, actualisés tous les trois à cinq ans.