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Kim Clijsters débutera sa troisième carrière face à Garbiñe Muguruza à Dubai

Pour son grand retour à la compétition professionnelle, après plus de 7 ans d’absence, la Limbourgeoise Kim Clijsters (36 ans) devait affronter lundi la Néerlandaise Kiki Bertens, huitième joueuse mondiale, au premier tour du tournoi de tennis WTA de Dubaï. Mais Bertens a déclaré forfait parce qu'elle doit disputer la finale du tournoi WTA à Saint-Pétersbourg, en Russie. C'est donc l'Espagnole Muguruza, 16e mondiale, qui donnera la réplique à Clijsters. Le directeur du tournoi, Salah Talhak, s’est dit ravi de pouvoir accueillir enfin Clijsters à Dubaï et "espère la voir en finale".

Kim Clijsters avait annoncé en septembre dernier son retour sur les courts pour 2020, après plus de sept ans d'absence. L'ancienne numéro 1 mondiale avait initialement programmé son come-back pour janvier afin de disputer l'Open d'Australie, premier Grand Chelem de la saison, qu'elle a remporté en 2011. Mais une blessure au genou l'a contrainte à modifier son programme.

Elle avait ensuite annoncé que son premier tournoi serait celui de Monterrey, au Mexique, en mars. La Limbourgeoise a finalement préféré avancer ce retour très attendu et entamera sa troisième carrière à Dubaï, dans un tournoi sur dur doté de 2.643.670 dollars.

Elle s'est entraînée avec l'équipe de Fed Cup la semaine dernière à Courtrai (Flandre occidentale). Ce samedi, elle apprenait que sa première adversaire sera Kiki Bertens, 28 ans, huitième joueuse mondiale et neuf titres WTA au compteur. La Néerlandaise a remporté l'an passé les tournois de Saint-Pétersbourg et de Madrid. Ce samedi, elle s’est qualifiée à nouveau pour la finale du tournoi WTA de Saint-Pétersbourg, en Russie. Elle a donc déclaré forfait pour Dubai. C'est la joueuse espagnole Garbine Muguruza, 16e mondiale et récente finaliste à l'Open d'Australie, qui sera la première adversaire de Clijsters au Dubai Duty Free Championships. 

La joueuse limbourgeoise avait fait une première pause en 2007 et repris la compétition en 2009, après la naissance de son premier enfant, Jada. Entretemps elle est maman de trois enfants. Elle compte 41 titres, dont quatre en Grand Chelem (l'US Open 2005, 2009 et 2010 et l'Open d'Australie 2011).

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"C'est grand honneur d'accueillir Kim Clijsters"

Le tirage au sort du tournoi WTA Premier sur dur de Dubai, doté de 2.643.670 dollars, effectué samedi a produit plusieurs premiers tours très spectaculaires.  "Tellement de stars du circuit participent aux Dubai Duty Free Tennis Championships, qu'il était inévitable d'avoir des affrontements entre de grands noms dès le début", a confié le directeur du tournoi, Salah Tahlak, lors de la présentation de l'événement.

"Le duel entre Elina Svitolina et Garbine Muguruza ne ferait pas tache en tant que finale dans n'importe quel autre tournoi et il sera fascinant de voir qui l'emportera. C'est également un grand honneur pour nous d'accueillir Kim Clijsters pour la première fois à Dubaï. Un sacré défi l'attend pour son premier match."

Le directeur du tournoi a clairement un petit faible pour l'ancienne N.1 mondiale, qui fera son entrée en lice mardi et qu'il considère comme une légende du tennis féminin. Il lui a même confié, à son arrivée, qu'il aimerait la voir disputer la finale, le samedi 22 février prochain. "Je suis très heureux qu'elle soit présente ici", a-t-il poursuivi. "Je lui avais un jour demandé à Wimbledon quand elle comptait venir à Dubaï et elle m'avait répondu qu'elle participerait un jour. En tout cas, elle ne pouvait mieux choisir son moment, vu que nous célébrons notre vingtième anniversaire. Elle n'aura pas un match facile contre Bertens, mais elle pourra se reposer sur son expérience et cela pourrait l'aider à faire la différence."

Kim Clijsters à l'entrainement, à Dubai
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Van Uytvanck et Flipkens accèdent au deuxième tour qualificatif

La Brabançonne Alison Van Uytvanck (25 ans) a réussi à accéder au deuxième tour des qualifications du tournoi de tennis WTA Premier de Dubaï, samedi, aux Emirats Arabes Unis. Van Uytvanck (photo), 47e joueuse mondiale et tête de série N.8 des qualifications, a battu au premier tour la Russe Angelina Gabueva (WTA 462) 6-1, 6-4. La rencontre a duré 1 heure et 11 minutes.

Au deuxième des trois tours qualificatifs de ce tournoi, Van Uytvanck affrontera la Slovaque Kristina Kucova (WTA 164), victorieuse de l'Ukrainienne Katarina Zavatska (WTA 103) 3-6, 6-2, 6-3.

Plus tôt dans la journée, l’Anversoise Kirsten Flipkens (WTA 81) a franchi avec succès le premier tour en battant la Suissesse Viktorija Golubic (WTA 93) en deux sets, 6-3 et 7-5. Au deuxième tour, Flipkens rencontrera l'Américaine Bethanie Mattek-Sands (WTA 385), victorieuse 6-4, 3-6, 7-6 (9/7) de l'Australienne Ajla Tomljanovic (WTA 57).

La Liégeoise Ysaline Bonaventure a elle été éliminée par la Chinoise Xinyun Han (WTA 187) 7-6 (7/2), 2-6, 6-2. Kim Clijsters et Elise Mertens (WTA 19) ont déjà leur place dans tableau final. Mertens défiera la Chinoise Wang Qiang (WTA 27).

C’est la Belge Justine Henin qui détient le record de victoires à Dubaï, avec quatre succès (2003, 2004, 2006 et 2007).

Alison Van Uytvanck
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