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Le comte Léopold Lippens, bourgmestre "excentrique et rebelle" de Knokke-Heist, est décédé

Le bourgmestre de la commune balnéaire huppée de Knokke-Heist (Flandre occidentale) est décédé à l'âge de 79 ans. Léopold Lippens (photo) s'était mis en retrait depuis novembre en raison de problèmes de santé. En décembre, il avait révélé être atteint de leucémie. Il s’est éteint entouré de ses trois filles. Léopold Lippens était bourgmestre de Knokke depuis 1979. Il est le frère de Maurice Lippens, homme d'affaires célèbre, ancien patron de Fortis. Les réactions de la population locale et des politiques ne se sont pas fait attendre. Lippens était connu pour ses déclarations incendiaires - dans une interview à la VRT il s’était lui-même qualifié d’excentrique et rebelle -, mais aussi comme un "visionnaire", qui symbolisait Knokke-Heist, comme le déclarait le gouverneur Carl Decaluwé.

Léopold Lippens était né à Knokke le 20 octobre 1941. Il est le fils de Léon et Suzanne Lippens. Il a deux sœurs aînées, Marie et Elisabeth, et un jeune frère Maurice. Lippens s'est rapidement impliqué dans la politique communale de Knokke et est devenu conseiller communal en charge des travaux publics en 1970.

Lorsque le bourgmestre Emmanuel Desutter est devenu député en 1979, Léopold Lippens lui a succédé au maïorat de Knokke. Dans les années qui ont suivi, en tant que membre de la liste "intérêts communaux", il fut élu à plusieurs reprises. En 2018, il a même obtenu pas moins de 7.000 votes de préférence. Au total, le comte Lippens aura été bourgmestre de Knokke-Heist pendant 41 ans.

Le maïeur a souvent fait l'objet de critiques en raison de ses déclarations controversées. Ainsi au début des années 90, l'homme s'était prononcé contre la venue des touristes d'un jour à Knokke ("avec leur frigo-box"). En 2016, le comte avait réclamé que l'on enferme les migrants illégaux dans des camps à l'image de celui de Guantanamo, sans les torturer toutefois.

Le bourgmestre Lippens était également un homme d'affaires à l'image d'autres membres de sa famille. L'homme a ainsi dirigé pendant des années la Compagnie du Zoute, la puissante société immobilière de la famille Lippens et des familles nobles apparentées, avant de faire un pas de côté comme administrateur, une fois la limite d'âge de 70 ans atteinte.

Fin 2017, l'opposition et les médias ont mis en exergue les conflits d'intérêts existant entre sa fonction de bourgmestre et ses liens familiaux avec la Compagnie du Zoute. Le parquet de Flandre occidentale avait ainsi ouvert une enquête au début de l'année 2020 dans cette optique. Léopold Lippens aurait ainsi pris part à des débats communaux relatifs à la transformation du Tolpaertpolder en terrain à bâtir dans lequel sa famille aurait eu des intérêts.

Lippens n'avait par ailleurs jamais fait mystère de sa volonté de rester bourgmestre de Knokke et estimait que 104 ans était un bon âge pour céder le relais. Le maïeur avait subi une opération au cœur il y a quelques années et s'était mis en retrait depuis le mois novembre en raison d'une leucémie. Il laisse trois enfants.

DANN

Registre de condoléances

La commune de Knokke-Heist établira un registre de condoléances pour son bourgmestre décédé ce vendredi. Les drapeaux officiels ont été mis en berne sur tout le territoire de la commune. Le décès du comte Leopold Lippens marque profondément Knokke-Heist.

"La perte d'un personnage aussi monumental que le comte Léopold Lippens laisse non seulement le conseil communal, mais aussi tous les habitants de Knokke-Heist et ceux qui y possèdent une seconde résidence quelque peu orphelins", indique la commune dans un communiqué.

Un registre de condoléance a déjà été ouvert. La commune a également annoncé qu'elle travaillait actuellement sur un hommage détaillé, qui sera publié prochainement. Le premier échevin Piet De Groote devient bourgmestre faisant fonction jusqu'à ce que le conseil nomme un nouveau maïeur.

Frankie and Fish

De nombreuses réactions politiques

Les réactions politiques ne se sont pas fait attendre ce vendredi, après l'annonce du décès de Léopold Lippens. "C'était un visionnaire. Il a fait Knokke-Heist", a commenté le gouverneur de la province de Flandre occidentale, Carl Decaluwé. "Nous savions qu'il était gravement malade, mais son décès est malgré tout une surprise", ajoute le gouverneur. "On n'en fait plus, des bourgmestres comme lui. Il avait des avis marqués et ce n'était pas toujours facile de travailler ensemble, mais j'avais énormément de respect pour l'homme" qu'il était. "Lippens était Knokke-Heist, et Knokke-Heist était Lippens", concluait Decaluwé.

Le président du CD&V , Joachim Coens (photo), par ailleurs bourgmestre de la commune voisine de Damme, a remercié via Twitter le défunt pour la collaboration "toujours agréable". Le comte était un "visionnaire, totalement dévoué à sa commune", souligne le président de parti. La ministre flamande Hilde Crevits (CD&V) a elle aussi souligné son dévouement à sa commune "adorée", Benjamin Dalle (également ministre flamand CD&V) évoquant un "monument et un roc".

Du côté libéral, le président de l'Open VLD, Egbert Lachaert, parle d'un "visage connu de la région côtière". Le ministre fédéral de la Justice Vincent Van Quickenborne (Open VLD) estime que la politique belge perd "une légende". "Un bourgmestre particulier. Proche de ses habitants. A la vision souvent osée".

Le président du MR, Georges-Louis Bouchez, a lui aussi transmis ses condoléances aux proches via Twitter, soulignant l'action de Léopold Lippens pour sa commune qu'il a "placée sur la carte" et saluant "un romantique, 'le cœur sur la langue'". "Une certaine incarnation de la Belgique, aussi".

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