Het genoom van het hiv-virus ontcijferd

Amerikaanse wetenschappers zijn erin geslaagd de volledige structuur van het hiv-genoom bloot te leggen, de erfelijke structuur van het virus dat aids veroorzaakt. De studie is vandaag gepubliceerd in het Britse wetenschappelijke tijdschrift Nature.
Het ontcijferen van het genoom zou een beter inzicht moeten geven in de strategieën die het hiv-virus (foto: het virus 350.000 maal vergroot) gebruikt om een cel te infecteren en om uit het vizier te blijven van het immuniteitssysteem. Dat zou het onderzoek naar nieuwe anti-virale middelen moeten stimuleren.

Net als bijvoorbeeld het griepvirus, draagt hiv zijn genetische structuur op een enkelvoudige streng van ribonucleïnezuur (RNA). Bij zoogdieren en andere "hogere" dieren zit de genetische informatie op een dubbele helix van desoxyribonucleïnezuur (DNA). 

"Een van de mogelijkheden nu is om de moleculenstructuur op de RNA-streng te beïnvloeden en te bekijken of het virus reageert", legt microbioloog Ronald Swanstrom van de University of North Carolina en coauteur van de studie uit. "Als het virus vervolgens niet op dezelfde manier verder groeit, weet je dat iets gemuteerd of veranderd hebt dat belangrijk was voor het virus."

Uit de studie is ook gebleken dat de vorming van proteïnen, waarvoor bepaalde stukken van het RNA de code vormen, beïnvloedt wordt door de interne structuur van het RNA. Daaruit kan men afleiden dat de structuur zelf van het RNA een rol kan spelen, die tot nu nog niet bekend is, bij het tot uitdrukking brengen van de genetische code.

Nu het hiv-genoom ontcijferd is, kunnen biologen verder inzoomen op het hiv 1-genoom, de bij mensen meest voorkomende hiv-variant, om daarvan bepaalde delen op het atoomniveau te gaan bestuderen. De studie staat in de laatste editie van het Britse wetenschappelijke tijdschrift Nature.

Sinds het bestaan van aids in 1981 bekend raakte, zijn al minstens 25 miljoen mensen aan de ziekte gestorven. Drieëndertig miljoen anderen leven met aids of het hiv-virus.