Nieuwe foto's van de planeet Mercurius

De Amerikaanse onbemande satelliet Messenger heeft een derde scheervlucht gemaakt langs Mercurius, de planeet die het dichtst bij de zon staat. Door een technische stroomonderbreking is het resultaat evenwel wat tegengevallen.

Messenger is het oppervlak van Mercurius voorbijgevlogen op een hoogte van 228 kilometer. Normaal moet dat een schat aan nieuwe gegevens opleveren, maar deze keer bleef de oogst beperkt.

Door een stroomstoring kon Messenger slechts een beperkt aantal foto's nemen van de planeet. Toch is nu al meer dan 95% van Mercurius in kaart gebracht.

Op de foto's is een maanachtig landschap te zien met kraters en bergen, maar dat was al bekend. Een van de nieuwe ontdekkingen is een krater met een dubbele rand.

Het belangrijkste doel van deze scheervlucht is evenwel bereikt. Zo is Messenger met een "zwaartekrachtstoot" nu op het juiste traject gebracht om vanaf 2011 in een baan rond Mercurius te komen. Dan kan de planeet verder worden bestudeerd.

Messenger werd in 2004 gelanceerd en maakte sindsdien scheervluchten langs de aarde, Venus en Mercurius. Voor Messenger heeft slechts een satelliet, de Amerikaanse Mariner-10, Mercurius bezocht. Dat was begin de jaren 70.