Priester, dokter, lastpost, heilige

Het lot bracht Jozef De Veuster op het eiland Molokaï, waar hij zich inzette voor lepralijders tot hij zelf de ziekte kreeg. In Amerika staan twee standbeelden van de Belg, die al 14 jaar zalig verklaard is.

Jozef De Veuster wordt in 1840 geboren in Tremelo, in Vlaams-Brabant, en groeit op als zevende van een gezin van acht kinderen. Eigenlijk is hij voorbestemd om de graanhandel van zijn vader over te nemen, maar Jozef heeft een roeping.

In 1859 treedt hij in in het klooster van de picpussen in Leuven. Zijn ultieme droom is missionaris worden, maar daarvoor moet hij eerst zijn leerachterstand inhalen.

In 1863 wordt Jozefs broer ziek en neemt hij diens plaats in om op missie naar Hawaï te gaan.

Daar wordt hij tot priester gewijd. In 1873 komt hij terecht op de geschuwde melaatsenkolonie op het eiland Molokaï. Damiaan zal er de rest van zijn leven blijven.

Damiaan ontsnapt niet aan de dodelijke ziekte

De raad om geen enkel risico op besmetting te nemen, slaat hij in de wind. Hij werkt voor en met de melaatsen. Omdat niemand behalve hij op het eiland durft te komen, moet hij alles zelf doen. Hij bouwt en wijdt zijn kerk zelf, is tegelijk dokter en priester.

Bij zijn oversten krijgt hij de naam van lastpost, omdat hij om hulp blijft vragen. Uiteindelijk raakt zijn werk in de Verenigde Staten bekend en nadien in heel de wereld. De giften stromen toe.

Maar Damiaan ontsnapt niet aan de dodelijke ziekte. In 1889 sterft hij aan de gevolgen van lepra. Zijn stoffelijke resten liggen begraven in Leuven. In 1994 wordt zijn hand opgegraven en naar Molokaï gebracht.

Een jaar later wordt hij zalig verklaard door Johannes Paulus II. Vorig jaar zette paus Benedictus XVI het licht op groen voor de heiligverklaring van de missionaris. In 2005 werd pater Damiaan verkozen tot Grootste Belg.