Van geiten doodstaren tot waterboarding

Als er een gebied is waarop de mensheid zich met brio onderscheiden heeft tijdens de millennia dat ze al op deze aardbol rondwaart, dan is het wel in haar voortdurende zoektocht naar manieren om anderen de duvel aan te doen. Een bezoek aan om het even welk middeleeuws kasteel met folterkamer (of een blik op om het even welke krant) maakt zoveel wel duidelijk.

Dat je van "The men who stare at goats" toch even opkijkt, zegt dan ook veel. De film is gebaseerd op het gelijknamige boek van de gerenommeerde Britse onderzoeksjournalist Jon Ronson, die allerlei opmerkelijke getuigenissen wist te verzamelen omtrent het zogenaamde First Earth Batallion.

Die divisie van het Amerikaanse leger werd in 1979 opgericht om paranormale gevechtstechnieken te ontwikkelen. Jezelf met je geest onzichtbaar maken of in staat stellen om door een muur te lopen of (zoals de titel aangeeft) om met je gedachten het hart van een geit te doen stilstaan, het werd allemaal onderzocht.

Gedecoreerde mannen in uniform die zich met dodelijke ernst aan dat soort oefeningen overgeven, het vergt geen genie om te beseffen dat daar een geinige komedie in steekt.

Grant Heslov, die mee schreef aan George Clooneys film "Good night, and good luck" en hier zijn debuut maakt als regisseur, heeft ook geen moeite om die kant van de zaak naar boven te halen. Van de eerste scène, waar een militair anno 1983 naar een muur staart, van zijn stoel opstaat, begint te rennen en in volle vaart tegen het obstakel aan knalt, vindt hij de juiste toon.

Lollig met een heel donker randje

Naast de absurditeit van de hele zaak kan Heslov bovendien nog twee stevige troeven uitspelen: zijn goede vriend Clooney en diens medespeler Jeff Bridges. De eerste speelt de veteraan die een licht wanhopige journalist (rol van Ewan McGregor) vertelt over zijn ervaringen binnen de First Earth Batallion, de tweede is de verlichte leider van die roemruchte divisie.

"The men who stare at goats" mag dan finaal niet veel meer blijken dan een opsomming van de eigenaardige taferelen die zich destijds hebben afgespeeld, het plezier is er niet minder om.

Hoe lollig de hele opzet ook mag klinken, er zit echter ook een zeer donker randje aan. In zijn boek toont Ronson namelijk aan (en de film hint er ook naar) dat de bepaalde ondervragingstechnieken die in Guantànamo toegepast werden, zoals het loeihard van bepaalde liedjes, de rechtstreekse erfenis zijn van de research die in "The men who stare at goats" zo ludiek lijkt. En dat is al lang niet grappig meer.

Ruben Nollet

The men who stare at goats (VS)

regie Grant Heslov
met George Clooney, Ewan McGregor, Jeff Bridges, Kevin Spacey, Stephen Lang, Robert Patrick, Stephen Root
release woensdag 6 januari