Elvis, the King of Rock & Roll

Elvis Presley, de King of Rock & Roll, zou vandaag 75 jaar zijn geworden. Maar op 42-jarige leeftijd overleed hij na een hartstilstand. Na zijn dood werd zijn aura -zo mogelijk- nog groter dan tijdens zijn leven. Hoewel, een schare gillende fans was bij zijn concerten nooit veraf.

Vroeg in de ochtend van 8 januari 1935 ziet Elvis Presley het levenslicht in het Amerikaanse stadje Tupelo in de staat Mississippi. Het is de tweede zoon voor Gladys Presley, maar Elvis’ tweelingbroer, Jesse Garon, wordt dood geboren.

De Presleys hebben het niet breed. Ze wonen in een zeer bescheiden woning met 2 kamers, dat papa Vernon heeft gebouwd samen met zijn schoonbroer. Veel geld is er niet, maar als enige zoon krijgt Elvis alle aandacht van zijn ouders.

Zijn grootouders, tantes, ooms, neven en nichten wonen allemaal in de buurt. De hele familie Presley is zeer religieus, en gaat verschillende keren per week naar de kerkgemeenschap First Assembly of God. Elvis leert er veel spirituals en gospelnummers kennen. Countrymuziek ontdekt hij op de radio, blues bij de zwarte gemeenschap in zijn buurt.

Elvis, het kindsterretje

Mijn kind, schoon kind. Dat denken ook Elvis’ ouders. Als hij 10 is, schrijven zijn moeder en vader hem in voor een zangwedstrijd op de Mississippi-Alabama Fair and Dairy Show omdat ze vinden dat hun zoon “een gouder stem” heeft. Hij zingt het liedje “Old Shep” van Red Foley en eindigt op de 5e plaats. De prijzenpot: 5 dollar en gratis toegang tot alle attracties op de kermis.

Elvis zelf heeft andere interesses. Hij vraagt een fiets, maar dat past niet in het budget. Zijn moeder overtuigt hem dat een gitaar evengoed is. Met succes want Elvis laat het kleinood bijna niet meer los.

In de zoektocht naar een beter leven, pakken de Presleys al hun bezittingen in en verhuizen ze naar Memphis in Tennessee. Veel familieleden zouden hen volgen. Maar veel beterschap brengt de verhuis niet. Als tiener heeft Elvis verschillende jobs om zijn ouders financieel te helpen, maar hij blijft wel meedoen aan alle mogelijke talentenshows in scholen of op kermissen.

De eerste demo’s

Nadat Elvis afstudeert in ’53, begint hij te werken in een winkel, maar zijn eerste doel is een demo opnemen. Hij ging naar de Sun Studio om te weten te komen hoe hij klinkt op plaat. Assistente Marion Keisker valt meteen voor Elvis en overtuigt haar baas, Sam Philips, om hem uit te nodigen. Nog geen jaar later neemt Elvis zijn eerste album op. De eerste singel “That’s allright mama” is meteen een hit op de plaatselijke radio’s.

Na enkele managerswissels kan Elvis een dik platencontract tekenen bij RCA Victor. Niet veel later, in januari ’56, zingt Elvis voor het eerst op televisie. Hij krijgt dat jaar ook zijn eerste gouden plaat voor “Heartbreak Hotel”.

In een recordtempo neemt hij de ene plaat na de andere op en telkens is het een schot in de roos: "Love me tender", "Hound dog", "Don't be cruel", "All shook up", "Jailhouse rock".

Los van zijn muzikale verdienste krijgt Elvis ook veel bijval voor zijn optredens, maar dan niet altijd positief. Elvis houdt er een aparte kleding- en dansstijl op na. Jonge en iets minder jonge meisjes vallen massaal voor de snelle heupbewegingen van hun “king”, terwijl die door anderen worden omschreven als “des duivels”. Als snel krijgt hij de bijnaam “Elvis the Pelvis”, maar zelf is hij geen fan van deze bijnaam.

Elvis Presleys talent beperkt zich niet tot muziek alleen, hij stapt ook in de filmindustrie. “Love me tender”, naar zijn gelijknamige single, is zijn eerste film in 1956. Daarna volgen nog heel wat films, 31 in totaal. Zijn carrière wordt tussen ’58 en ’60 even onderbroken omdat hij naar het leger moet. Elvis wil er zijn tijd niet sluiten achter een bureau en wordt soldaat. Eerst in Fort Hood in Texas, daarna in Duitsland.

Elvis has left the building

Tijdens zijn legerdienst in Duitsland ontmoet Elvis zijn eerste vrouw, Priscilla Ann Beaulieu. In ’67 trouwt het koppel, negen maanden later wordt hun dochtertje Lisa Marie geboren.

Het huwelijk houdt echter niet lang stand. In ’73 gaat het koppel uiteen, op initiatief van Priscilla. Het koppel was uit elkaar gegroeid omdat Elvis vaak weg was van huis voor optredens of opnames van films.

De scheiding heeft een nefaste invloed op het leven van Elvis en op zijn gezondheid. Door ongezonde voeding, drank, drugs en medicijnen takelt Elvis lichamelijk snel af. Toch houdt hij zijn snelle levensstijl aan. In ’73 geeft Elvis het eerste concert dat via satelliet live over de hele wereld kon worden bekeken. De show “Aloha from Hawaï” lokt 1 tot 1,5 miljard mensen naar het kleine scherm, 1/3e van de wereldbevolking toen.

Maar zijn concerten zijn niet allemaal hoogvliegers. Soms is hij zichtbaar dronken of onder invloed, of probeert hij met grapjes te verdoezelen dat hij de tekst van zijn liedjes niet kent.

Toch blijft het volk toestromen op zijn concerten, zowel op zijn vaste shows in Las Vegas als de losse optredens in de rest van Amerika. Taferelen van gillende vrouwen, in zwijm vallende meisjes zijn schering en inslag. En als het concert is afgelopen, willen die niet naar huis. Tot een presentator het lumineuze idee heeft om aan te kondigen: “Ladies and gentlemen, Elvis has left the building”. Een zin die nu nog voortleeft.

Elvis creëert in die periode ook een nieuwe look voor zichzelf met zijn “Sundial of American Eagle suits” pakken uit één stuk met een hoge kraag, brede riem en opvallende motieven.

Only downhill from now

De vele optredens, de filmopnames en het vele reizen eisen zijn tol. Elvis verdrinkt in zijn agenda en in de pillen. Twee ex-bodyguards brengen in ’76 een boek uit over hun leven met Elvis. Daarin vertellen ze over het excessief medicijnengebruik van de superster.

Elvis is diep geraakt en zinkt emotioneel en fysiek nog in een dieper dal. Hij wordt verschillende keren op korte tijd opgenomen in het ziekenhuis. Een laatste keer op 16 augustus ’77, nadat zijn verloofd Ginger Alden hem bewusteloos had gevonden in de badkamer van zijn huis Graceland.

Het lichaam van Elvis Presley wordt begraven in het familiemausoleum op Forest Hill cemetery. Maar nadat zijn lichaam gestolen wordt, krijgt hij een nieuwe begraafplaats op zijn landgoed Graceland.

Graceland groeit al snel uit tot een bedevaartsoord voor Elvis-fans. Elk jaar trekt het honderdduizenden bezoekers. Sinds ’82 is Graceland open voor het publiek. Tegenover Graceland, aan de andere kant van de Elvis Presley boulevard, staat nu het Heartbreak Hotel, het Graceland-shoppingcenter, Graceland Plaza met winkels, een bioscoop en verschillende Elvis-tentoontstellingen, om de fans op te vangen.

Ook na zijn dood leeft Elvis voort. Volgens sommigen is hij nooit gestorven en leeft hij ergens ondergedoken. Volgens anderen leeft hij voort dankzij zijn muziek. In 2002 scoort hij postuum een dikke hit met “A little less conversation” dankzij een remix van DJ Junkie XL. Ook zijn verzamelalbums verkopen nu nog als zoete broodjes. Tijdens zijn leven verkocht Elvis 500 miljoen platen, nu is de teller het miljard gepasseerd.

Anke Fransen