Zes Belgen vertrekken op Marsmissie

Vrijdag vertrekt de Belgische missie van de Mars Society naar de Amerikaanse staat Utah, om er in een speciaal habitat te verblijven dat de omstandigheden op de planeet Mars moet simuleren. Er komt veel contact met scholen, want het zal de jeugd van nu zijn die effectief voet op Mars zou moeten zetten. "Ooit moet het mogelijk zijn om op Mars te leven."

Wellicht zal de mens pas over 30 jaar voet op de "Rode Planeet" zetten, maar toch wordt al volop gewerkt aan de voorbereiding van de toekomstige Marsreis.

In de Amerikaanse woestijn, in het zuiden van de staat Utah, is een habitat gebouwd waarin de bewoners kunnen leven zoals op Mars en allerlei experimenten kunnen uitvoeren, het zogenoemde Mars Desert Research Station (MDRS) van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

Voor het eerst gaat een volledig Belgische ploeg (foto) naar het MDRS, onder leiding van Nancy Vermeulen. Omdat de Belgische ploeg de 90e in de rij is, heeft de missie de naam MDRS 90 meegekregen. Het zeskoppige Belgische team is netjes communautair verdeeld: 3 Vlamingen en 3 Franstaligen, onder wie een vrouw uit Malmédy, in de Oostkantons. In het Euro Space Center (foto) werd vandaag zowel Frans, Nederlands als Duits gesproken. Tegelijk werd de Marsvlag overhandigd aan de Belgische ploeg (foto boven).

Afgesloten van de buitenwereld

Van 6 tot 22 februari sluit het team van Belgische wetenschappers zich geheel vrijwillig op in de habitat van twee verdiepingen, met een doorsnede van acht meter, volledig afgesloten van de buitenwereld. "Uitstapjes" gebeuren enkel in ruimtepakken.

Nancy Vermeulen (34), tevens de voorzitter van de Mars Society Belgium, zal als "commander" of commandant de leiding hebben over de missie.

De ploeg bestaat voorts uit:

  • Nicky De Munster (48) uit Waregem, een leraar informatica die als boordingenieur zal fungeren en contact zal hebben met Vlaamse scholen
  • Arjan Van der Sar (32) uit Lanaken, die geologie studeerde en geologische en biologische experimenten zal uitvoeren
  • Pierre-Emmanuel Paulis (45) uit Ferrières die Vermeulen zal assisteren als rechterhand en verantwoordelijk is voor de communicatie met de Franstalige scholen.
  • Nora Martiny (52) uit Malmédy, een lesgeefster die de Duitstalige Gemeenschap vertegenwoordigt en Van der Sar zal bijstaan
  • Margaux Hoang (17) is veruit de jongste van de groep. Ze studeert wiskunde-wetenschappen in Luik en zal vooral nachtelijke experimenten uitvoeren.

De ploeg zal onder meer experimenteren met composteren, het kweken van planten en het recycleren van water, en zal proeven doen op het vlak van hydrografie, weerkunde en aardrijkskunde. De Marsmissie kost naar schatting 30.000 euro, maar is een investering in de toekomst, luidt het: "Door wat we nu zullen bijleren, zullen we bij een echte Marsmissie veel meer geld kunnen uitsparen."

"Overleven in hachelijke omstandigheden"

Nancy Vermeulen (foto) is, net als zoals de hele ploeg, gepassioneerd door Mars. De opdracht wordt niet eenvoudig, maar de motivatie is groot. "We gaan twee weken doen alsof we op Mars zijn. We moeten overleven in hachelijke omstandigheden."

"Op een plaatsje van acht meter doorsnede moeten we werken, eten en slapen met zes mensen", aldus Vermeulen, die werkt aan het KMI in Ukkel. "We zullen werken in pakken van 13 kilogram, en dat vreet energie. We zullen astronautenvoedsel eten, en kijken of dat ons voldoende energie geeft om onze taken buiten te kunnen uitvoeren."

Slapen gebeurt in kleine kajuitjes van 2 meter lang, 1 meter breed en een halve meter hoog. "We kunnen maar om de drie dagen een douche nemen. Voor de rest wordt het behelpen met vochtige babydoekjes." De deelnemers hebben alvast iets om naar uit te kijken: er zal contact worden gelegd met Frank De Winne.

De missie is niet voor niets: "Naar de sterren reizen is misschien een utopie, maar naar Mars reizen is dat niet."

U kunt de missie van de Belgen volgen via een webcam op de website van de esa.  Voorts vindt u meer info op www.marssociety.be.

"Over 100.000 jaar leven op Mars"

De planeet Mars, genoemd naar de Romeinse god van de oorlog vanwege zijn rode kleur, is vanaf de zon geteld de vierde planeet van ons zonnestelsel. Mars is vaak met het blote oog te zien vanop Aarde als een klein okerkleurig of roodachtig schijfje.

Mars is tussen de 55,65 miljoen en 500 miljoen kilometer van de Aarde verwijderd, afhankelijk van de stand. De planeet is ongeveer half zo groot als de Aarde. De temperatuur ligt er tussen 20 en -80 graden Celsius. De atmosfeer is er zeer dun, en de zonnewarmte wordt er slecht vastgehouden. Ooit moet er water geweest zijn op Mars, maar van veel leven was wellicht geen sprake.

Volgens Nancy Vermeulen moet het evenwel mogelijk zijn om "over 100.000 jaar" als mens perfect op Mars te overleven, onder meer door de dampkring dikker te maken.

Michael Torfs