Pluto is zo'n 20 procent roder geworden

De dwergplaneet Pluto is in enkele jaren tijd zowat 20 procent roder geworden. Dat blijkt uit nieuwe beelden van de ruimtetelescoop Hubble die de NASA vandaag openbaar gemaakt heeft. Astronomen hebben geen echte verklaring voor het fenomeen.

De foto's van Pluto werden samengesteld uit beelden die de Hubble maakte in 2002. Tussen 1954 en 2000 veranderde de kleur van Pluto niet op foto's die vanaf de aarde werden gemaakt. Daarna werd de dwergplaneet echter minstens 20 procent roder, en mogelijk zelfs 30 procent. Tegen 2002 stabiliseerde de kleur zich opnieuw. 

Astronomen hebben wel een verklaring voor de rode kleur van Pluto, maar niet voor de snelle en drastische veranderingen. Pluto is rijk aan methaan, dat koolstof en waterstofatomen bevat. Het lichtere waterstof wordt door de zonnewind en andere factoren weggehaald zodat er plekken overblijven die rijk zijn aan koolstof. Die plekken zijn rood en donker. 

De plotse verandering in de kleur is echter een zo groot mysterie dat de NASA de ontdekking een aantal jaar in de lade heeft laten liggen, uit angst dat het om een fout bij de waarnemingen zou gaan. Omdat de maan van Pluto, Charoon, echter niet van kleur veranderd is in de foto's, neemt men aan dat er niets mis is met de instrumenten.

Uit de analyse van de foto's is ook gebleken dat het stikstofijs op Pluto op sommige plaatsen verdwijnt en op andere toeneemt, waarbij het aan de noordpool helderder wordt en aan de zuidpool donkerder. Ook dat is een verrassing. Op Pluto is het zo koud dat stikstof er als ijs voorkomt, waarbij de heldere stukken van het ijs het koudst zijn, -230 graden, en de donkere stukken iets warmer, waarschijnlijk zo'n 17 graden warmer.

Een deel van de problemen om te weten te komen wat er op Pluto juist gebeurt, ligt in het feit dat de dwergplaneet er 248 jaar over doet om rond de zon te cirkelen, zodat de astronomen er geen van idee van hebben hoe de omstandigheden er zijn als Pluto het verst van de zon staat. De laatste keer dat Pluto zich op dat verste punt bevond, was in 1870, tientallen jaren voor de ontdekking ervan.

De astronomen denken dat de seizoenen iets te maken hebben met de veranderingen, maar wat precies is niet duidelijk. Pluto doet er ook 248 jaar over om alle seizoenen te doorlopen, maar door zijn specifieke baan zijn niet alle seizoenen even lang en kan één seizoen wel tot 120 jaar duren.

In 2015 arriveert de onbemande ruimtesonde New Horizons op de dwergplaneet. Vanaf dan zullen veel gedetailleerdere beelden beschikbaar zijn.