Muiters zetten president van Niger af

In het West-Afrikaanse land Niger, hebben muitende militairen president Mamadou Tandja gevangengenomen na een urenlang vuurgevecht in de buurt van het presidentieel paleis.

Het schieten begon vanmiddag in de buurt van het presidentieel paleis. Daar waren rookpluimen te zien. De muitende soldaten namen Tandja en een aantal ministers gevangen. Bij gevechten met de presidentiële garde zouden minstens drie doden en vijf gewonden gevallen zijn.

Intussen is de rust teruggekeerd in de hoofdstad Niamey. Tandja zou worden vastgehouden in een kazerne. De muiters hebben nog niet van zich laten horen, maar op de radio wordt alleen nog militaire muziek gespeeld.

Nog in Niamey zitten 26 Belgen vast. Het gaat om 4 bemanningsleden van een legervliegtuig en 22 politieagenten die uitgeprocedeerde asielzoekers terugvlogen naar Nigeria. Het toestel maakte een tussenlanding in de  Nigerese hoofdstad.

Het is al een tijdje onrustig in Niger. Vorig jaar organiseerde president Tandja een referendum. Het was de bedoeling om de grondwet te veranderen zodat hij langer kon aanblijven dan twee ambtstermijnen. Het Grondwettelijk Hof en het parlement verzetten zich tegen het referendum, waarop Tandja het parlement ontbond en de noodtoestand uitriep.

Niger is een van de armste landen ter wereld en ligt in de Sahel, ten zuiden van de Sahara. Het land telt ruim 15 miljoen inwoners en is de op drie na grootste producent van uranium, waarvan driekwart van de productie naar Frankrijk wordt uitgevoerd, de voormalige kolonisator.

Eerder waren er al twee staatsgrepen in Niger: in 1974 en in 1999.