De "vader" van de pc is overleden

In de Verenigde Staten is de "vader van de personal computer", Edward Roberts, op 68-jarige leeftijd overleden. Roberts was de man die Paul Allen en Bill Gates aanzette tot het oprichten van Microsoft.

Roberts was een ingenieur die in 1970 het bedrijf Micro Instrumentation and Telemetry Systems (MITS) oprichtte. Hij verkocht daarmee bouwdozen voor hobbyisten van modelraketten.  Zijn eerste succes behaalde hij met de verkoop van de eerste rekenmachines, maar na enige tijd was de concurrentie zo groot dat het bedrijf grote verliezen leed.

Roberts wierp zich in het midden van de jaren 70  terug op de markt van de bouwdozen, ditmaal voor kleine computers. Het resultaat was de Altair 8800 (foto), die gebaseerd was op de nieuwste Intel 8080 chip. De bouwdoos werd verkocht voor 395 dollar. Voor wie daar 100 dollar bijdeed, werd de machine ook in mekaar gezet.

Roberts verscheen in januari 1975 met zijn computer op de cover van het tijdschrift Popular Electronics en de Altair 8800 werd op korte tijd een succes. Na een half jaar had MITS al meer dan 5.000 computers verkocht. Tegen het einde van het jaar was de eerste kloon van de computer op de markt.

Allen en Gates springen aan boord

Het succes van de Altair 8800 trok ook de aandacht van Paul Allen en Bill Gates, die al enige ervaring hadden met het schrijven van software. Zij namen contact op met Roberts en stelden hem voor software voor de Altair te schrijven.

De twee ontwikkelden de computertaal Altair BASIC, die het de gebruikers van de computer mogelijk maakte om zelf programma's te ontwerpen. De twee verhuisden na een tijd naar Albuquerque, de basis van MITS, en stichtten er hun eigen bedrijfje Micro-Soft, dat na enige jaren uitgroeide tot de belangrijkste speler op de markt van software voor pc's.

"We zullen altijd goede herinneringen overhouden aan de tijd dat we met Ed in MITS werkten", zeggen Allen en Gates. "Daar gebeurden zo vele spannende zaken waar geen van ons vooraf ooit aan gedacht had."

Roberts verkocht zijn bedrijf in 1977 voor 2 miljoen dollar. Hij overleed in het ziekenhuis aan een longontsteking.