Wetenschappers ontwikkelen synthetische cel

Een team van Amerikaanse wetenschappers is erin geslaagd om een "lege" bacterie tot leven te wekken door er synthetische DNA in te stoppen. Het onderzoek staat te lezen in het jongste nummer van het wetenschappelijke vakblad Science.
Geneticus Craig Venter (l) staat aan het hoofd van het onderzoek.

Het onderzoek staat onder leiding van de beroemde geneticus Craig Venter (foto links). De onderzoekers van het J. Craig Venter Instituut hebben na jaren van onderzoek en ontwikkeling een doorbraak geforceerd. Deze wordt gezien als een mijlpaal in de geschiedenis van de wetenschap.

Voor een goed begrip: wetenschappers zijn erin geslaagd om het DNA uit de levende bacterie "Mycoplasma genitalium" te halen en gedetailleerd te reconstrueren. Dat zelfgemaakte DNA plaatsten ze in een nieuwe bacterie, die daarop volkomen normaal reageerde. Hierdoor is het in de toekomst mogelijk om zelf synthetische, levende organismen te ontwerpen.

"Het is de eerste keer dat synthetische DNA de volledige controle over een cel heeft", zegt Craig Venter. "Ik denk dat dit een nieuwe industriële revolutie kan veroorzaken."

Kortste DNA-keten

De wetenschappers maakten voor dit onderzoek niet toevallig gebruik van de bacterie "Mycoplasma genitalium". Het genoom van die bacterie, die alle erfelijke eigenschappen bevat, heeft immers de kortste DNA-keten van een levend organisme. Daarvoor moesten de onderzoekers toch een half miljoen baseparen in de juiste volgorde achter elkaar zetten. Toch is dit in de wereld van het genoomonderzoek niet bijster veel.

Hoe belangrijk deze evolutie ook is in de synthese van DNA, de echte waarde van het nieuwe genoom krijgt pas een gezicht als het in een omgeving komt waarin het biologisch actief kan zijn. Pas als het daar levensvatbaar is, is er sprake van een doorbraak. Op dit moment overleeft het genoom enkel in een laboratorium.

Het onderzoek heeft verschillende jaren in beslag genomen en kostte handenvol geld. Dit werd voornamelijk betaald door Synthetic Genomics, een bedrijf dat Craig Venter in 2005 oprichtte. Het bedrijf hoopt met kunstmatige organismen op een efficiënte manier biobrandstoffen te maken.