Gewezen Sabena-baas Reutlinger is overleden

In zijn woonplaats Frauenfeld in Zwitserland is Paul Reutlinger overleden, de laatste topman van de luchtvaartmaatschappij Sabena. Reutlinger is 67 jaar geworden, hij was 42 jaar in dienst van Swissair. Hij overleed aan een hartaanval

Paul Reutlinger was midden jaren negentig een van de Zwitserse deelnemers aan de gesprekken die leidden tot de instap van Swissair in de Belgische luchtvaartmaatschappij. Daarna werd hij een van de vijf Zwitserse leden in de raad van bestuur bij Sabena.

In februari 1996 volgde Reutlinger Pierre Godfroid op als ceo. De daaropvolgende vier jaar zou hij Sabena naar ongekende hoogte stuwen. Er kwamen nieuwe uniformen, nieuwe bestemmingen en uiteindelijk ook de 34 nieuwe Airbussen die later tot een symbool van de ondergang zouden uitgroeien.

Reutlinger wist sociale vrede te brengen en deed wonderen voor het kwaliteitsimago van het bedrijf. Toen hij in de zomer van 2000 de scepter doorgaf aan Christoph Müller leek er dan ook geen vuiltje aan de lucht.

Wankele fundamenten

Müller ontdekte al gauw na zijn aanstelling dat de groei op wankele fundamenten was gebouwd: de financiële situatie was zwak en toen ook meerderheidsaandeelhouder Swissair in zwaar weer terechtkwam, werd de geldnood accuut.

Müller bevroor meteen alle investeringen en kondigde prompt een nieuwe herstructureringsplan aan. Sabena zou uiteindelijk in november 2001 over de kop gaan, deels als gevolg van de overmoed in de jaren negentig, maar ook door de malaise in de sector na de aanslagen in New York op 11 september van dat jaar. Ook Swissair ging over de kop.

Onschuldig

Kort na zijn vertrek uit België zei Reutlinger ook Swissair vaarwel om een reeks bestuursmandaten op te nemen in zijn thuisland. Hij kwam volgens verschillende bronnen slechts één keer terug naar België, in juli 2002, om te verschijnen voor de parlementaire onderzoekscommissie in het dossier.

Daar hield hij zijn onschuld staande. "Ik ben hier met een gerust geweten", verklaarde de Zwitser. "Elke bedrijfsleider begaat vergissingen, ik zeg niet dat ik geen fouten heb gemaakt, maar elke beslissing werd weloverwogen en vaak met unanimiteit binnen de raad van bestuur genomen." Op het verwijt de gunst van het personeel te hebben afgekocht met onverantwoorde uitgaven, antwoordde hij: "Sociale vrede heeft zijn prijs".

Op de lange baan

Het langverwachte Sabena-proces in België zit intussen op de lange baan.

In 2009 besloot de Brusselse raadkamer het dossier over mogelijke fraude door te verwijzen sine die ("zonder een nieuwe datum te bepalen"). Reutlinger was een van de tien personen van wie het parket de verwijzing vraagt.