Zonnevliegtuig vliegt 26 uur zonder brandstof

Het zonnevliegtuig Solar Impulse heeft afgelopen nacht een succesvolle nachtvlucht uitgevoerd. Voor het eerst heeft een zonnevliegtuig een dag en een nacht op rij gevlogen zonder brandstof.

De Solar Impulse was woensdagochtend opgestegen op de luchthaven van Payerne in Zwitserland met als doel een hele dag en nacht door te vliegen. Aangezien het vliegtuig 's nachts geen energie kan opslaan, moest het dat overdag voldoende doen om nadien de nacht door te kunnen komen. Bijkomende moeilijkheid was dat de piloot 24 uur wakker moest blijven, want er is geen automatische piloot aan boord.

De weersomstandigheden hielpen woensdag een handje, want het toestel kon tot een hoogte van 8.700 meter klimmen om zo voldoende zonne-energie op te slaan. 's Nachts daalde het vliegtuig tot op een hoogte van ongeveer 1.500 meter. Tijdens zijn nachtvlucht maakte het vliegtuig verschillende toertjes tussen het vliegveld en het meer van Morat met een snelheid van ongeveer 50 kilometer per uur om het maximum aan energie uit te sparen.

Rond zonsopgang vanmorgen had het toestel al meer dan 23 uur gevlogen. "Voor het eerst heeft een zonnevliegtuig een dag en nacht op rij gevlogen zonder brandstof", zei piloot Bertrand Piccard (foto) aan de pers. Intussen is het toestel geland, na 26 uur te hebben gevlogen. Na deze geslaagde nachtvlucht is het de bedoeling om het zonnevliegtuig in 2013 rond de wereld te laten vliegen.

In 1999 startte het project van de Solar Impulse. De eerste vlucht vond plaats op 7 april.

Het vliegtuig heeft een spanwijdte van 63,4 meter en weegt 1.600 kilo.

Op de vleugels zijn 12.000 fotovoltaïsche cellen bevestigd, die de nodige energie produceren.