Opwarming deed de mammoet uitsterven

Niet de mens, maar wel een klimaatsverandering ligt aan de basis van het uitsterven van de mammoet 4.000 jaar geleden. De dieren vonden toen steeds minder graslanden.

Een team van de universiteit van de Britse stad Durham heeft een computersimulatie gemaakt van het klimaat van de voorbije 42.000 jaar in Europa, Noord-Amerika en Azië. Tegelijk bekeken ze de impact daarvan op levende wezens zoals mammoeten, de grote wolharige verwant van de olifant.

De mammoeten deden het erg goed tijdens de laatste Würm-ijstijd en kwamen toen zowat overal voor in Europa. Waar er geen ijskap was, was er toen toendra en grasland zonder veel bomen. 

De geleidelijke opwarming deed de mammoet vanaf 14.000 jaar geleden terugtrekken naar Noord-Siberië, waar die ongeveer 4.000 jaar geleden is uitgestorven.

Lange tijd werd gedacht dat prehistorische mensen de hand hadden in het uitsterven, maar dat is niet het geval, aldus de onderzoekers in Durham. Door de opwarming maakten de grote graslanden plaats voor bomen en bossen, waar de mammoeten moeilijker aan voedsel geraakten en ten slotte uitstierven.