Laatste VS-gevechtstroepen weg uit Irak

De laatste Amerikaanse gevechtstroepen hebben afgelopen nacht Irak verlaten, iets vroeger dan gepland. Er blijven tot eind volgend jaar wel nog 56.000 Amerikaanse soldaten in het land om het Iraakse leger te adviseren.

Na zevenenhalf jaar oorlog in Irak is het eindelijk zover: de laatste Amerikaanse gevechtstroepen hebben het land verlaten. In de vroege uurtjes reden de laatste 4.000 Amerikaanse gevechtssoldaten in konvooi de Iraaks-Koeweitse grens over. De tocht over de gevaarlijke woestijnwegen is wekenlang zorgvuldig voorbereid.

Sommige soldaten van de brigade blijven echter nog even in Irak om logistieke en administratieve taken uit te voeren. Zij zullen later op de dag Irak per vliegtuig verlaten.

De terugtrekking van de laatste troepen moest ten laatste op 31 augustus afgerond zijn. Voor de soldaten kwam het als een verrasssing dat ze nu al weg mochten. Het Pentagon, het Amerikaanse ministerie van Defensie, benadrukt echter dat het officiële einde van de gevechtsoperaties in Irak nog steeds voor het einde van de maand is gepland.

Er blijven ook nog zeker 56.000 Amerikaanse soldaten tot eind 2011 in Irak. Zij moeten het Iraakse leger bijstaan en de voor miljarden dollars aan Amerikaanse belangen in het land verdedigen. De gewapende soldaten zullen hun wapens enkel voor zelfverdediging gebruiken of op vraag van het Iraakse leger.

De terugtrekking van de gevechtstroepen betekent evenmin het einde van de betrokkenheid van de Verenigde Staten in Irak, laat het ministerie van Buitenlandse Zaken weten. Die betrokkenheid zal nu minder militair zijn en meer gericht op de Iraakse burgers, luidt het. "We maken een einde aan de oorlog, maar niet aan ons werk in Irak", zei een woordvoerder van Buitenlandse Zaken.

De voorbije zevenenhalf jaar zijn in Irak honderdduizenden Irakezen en meer dan 4.400 Amerikaanse militairen om het leven gekomen.