Nobelprijs Chemie voor Japans-Amerikaans trio

De Nobelprijs voor Scheikunde wordt dit jaar gedeeld door de Amerikaan Richard Heck en de Japanners Ei-ichi Negishi en Akira Suzuki. De drie wetenschappers hebben een techniek ontwikkeld die toelaat om chemische stoffen te creëren die zo complex zijn als stoffen die in de natuur worden gevonden.

Het gaat onder meer om de verbinding van koolstofatomen tot complexe molecules die de basis vormen van leven, zoals een molecule die gevonden wordt in de zeespons.

De techniek is onder meer belangrijk voor de farmaceutische industrie, bij de ontwikkeling van geneesmiddelen. Zo zou er vooruitgang kunnen worden geboekt bij de bestrijding van kanker.

Via de nieuw ontwikkelde methode kunnen stoffen die  kankercellen doden kunstmatig worden geproduceerd. Er zijn al tests aan de gang om hun efficiëntie te testen, maar het is nog niet duidelijk of ze ook echt als geneesmiddel dienst zullen kunnen doen.

Maar ook in totaal andere gebieden kan de techniek vooruitgang bieden, bijvoorbeeld bij de productie van dunne computerschermen, transparante touchscreens en lichtere vliegtuigen. De nieuw ontwikkelde stof is immers veel keer sterker dan staal.

Aan de Nobelprijs is een premie verbonden van 10 miljoen Zweedse kronen, ruim een miljoen euro.

Een van de winnaars lag nog in bed

Heck (79) is professor emeritus aan de universiteit van Delaware. Negishi (75) doceert scheikunde aan de Purdue-universiteit in West Lafayette, Indiana, ook al in de VS. Suzuki (80) is professor in Sapporo, Japan.

Negishi liet de journalisten in Stockholm per telefoon weten dat hij aan het slapen was toen het telefoontje van de Nobelprijsjury kwam. "Ik was laat gaan slapen, maar was voor één keer blij om wakkergebeld te worden."