"Alsof Chili wereldkampioen voetbal is"

De opluchting na de redding van de laatste mijnwerker was enorm. Overal in het land barstte feestvreugde los en liepen de straten vol. "Alsof Chili wereldkampioen is, maar dan in het kwadraat."

De reddingsoperatie van de 33 mijnwerkers werd uitgevoerd onder het toeziende oog van meer dan 2.000 journalisten en was in heel wat landen rechtstreeks te volgen op televisie. Hoewel ze dat zelf liever anders zien, zijn de 33 mijnwerkers in twee maanden tijd van gewone Chileense arbeiders veranderd in wereldsterren.

Maar de mijnwerkers zijn eerst en vooral helden in eigen land. Gisteravond (Chileense tijd) kwamen duizenden mensen bijeen op het centrale plein van Copiapo, de stad die het dichtst bij de San José-mijn in de Atacama-woestijn ligt. Ook in de Chileense hoofdstad Santiago de Chile kwamen duizenden mensen op straat.

"Het is hier niet meer of minder dan een totale losbarsting van nationale feestvreugde", stelde VRT-journaliste Ann De Bie er vast. "Alle remmen los. Auto's rijden al toeterend door de straten, mensen zwaaien met grote vlaggen." Niets is te gek om in de vreugde te delen, lijkt het. Zo vervingen de buschauffeurs hun bordjes met de bestemming door bordjes met spreuken als "Viva Chile!" en "Viva los 33 mineros!". "Het was net alsof Chili wereldkampioen voetbal is geworden, maar dan in het kwadraat", getuigt De Bie.

"Overal waar je komt in de straten, stonden de tv's tijdens de hele reddingsoperatie aan. Er was ook niets anders op tv, alle zenders zonden de hele reddingsoperatie live uit. Toen de laatste mijnwerker bovengehaald werd, begon iedereen hier te juichen en te applaudisseren. Mensen wapperden met vlaggen en hadden niets dan lof voor de manier waarop de regering de hele reddingsoperatie heeft aangepakt."

Iedereen in Chili volgde het hele mijndrama en de reddingsoperatie al die maanden op de voet, weet De Bie. De Chilenen voelden het aan alsof ze de vastzittende mijnwerkers stilaan ook een beetje kenden. De nationale elf mogen er in Zuid-Afrika dan niet in geslaagd zijn wereldkampioen te worden, deze 33 mannen zijn dat voor heel wat Chilenen absoluut. En helden, die worden gevierd.