Stof in Japanse sonde afkomstig van asteroïde

Japanse geleerden hebben vandaag bevestigd dat het stof in de ruimtesonde Hayabusa wel degelijk afkomstig is van de asteroïde Itokawa. Het is geleden van de maanlandingen dat materie van een ander hemellichaam naar de aarde is gebracht.

De Japanse sonde Hayabusa (valk in het Japans) landde in 2005 op de 500 meter lange asteroïde Itokawa en nam daar staaltjes van het oppervlak. De sonde keerde daarna terug naar de aarde en brandde op in de atmosfeer, nadat ze de deeltjes van de asteroïde had afgevuurd in een luchtdichte container.

Die container landde op 14 juni van dit jaar in de Australische outback, zeven jaar na het vertrek van de sonde, maar het was niet duidelijk of de deeltjes in de container afkomstig waren van de asteroïde of  dat ze bij de landing  er in waren terechtgekomen. Na vijf maanden onderzoek hebben de geleerden van de Japanse ruimtevaartorganisatie Jaxa nu bekendgemaakt dat het wel degelijk om deeltjes van het oppervlak van de asteroïde gaat. Het gaat om zo'n 1.500 deeltjes,  voor het grootste deel microscopisch klein. 

De geleerden gaan de deeltjes nu nog voort bestuderen en hopen zo meer te weten te komen over het ontstaan van het zonnestelsel. De asteroïden zijn overblijfselen van de materie waaruit de zon en de planeten gevormd zijn. Sommige geleerden denken ook dat het nuttig is meer te weten over de samenstelling van asteroïden voor het geval er op de aarde dreigen neer te storten.

Het is geleden van de maanlandingen dat er nog materiaal van een ander hemellichaam naar de aarde is gebracht en er is nog nooit eerder materiaal van een asteroïde rechtsreeks naar de aarde gebracht. Asteroïden storten wel geregeld neer op de aarde maar dan zijn ze uiteraard besmet door het contact.

De asteroïde Itokawa is een "near-Earth object" of aardscheerder omdat zijn elliptische baan die van de aarde kruist. De banen van de meeste asteroïdenliggen buiten de baan van Mars.