29 mijnwerkers naar alle waarschijnlijkheid dood

De 29 mijnwerkers die al sinds vrijdag vastzitten in een mijn in Nieuw-Zeeland zijn naar alle waarschijnlijkheid overleden. Dat heeft de politie meegedeeld aan de families van de mijnwerkers. Een tweede ontploffing drukte alle hoop de kop in.

De 29 mijnwerkers raakten vrijdag geblokkeerd na een ontploffing in de mijn. Sindsdien is er geen enkel contact met hen meer geweest. Omdat er al die tijd methaangas in de mijn bleef hangen en er dus een groot risico op meer ontploffingen was, konden hulpverleners weinig doen om de mijnwerkers te redden.

Er werd wel een schacht geboord om de hoeveelheid gas te peilen en te doen afnemen, waardoor er opnieuw wat optimisme was. De schacht was net klaar en er was ook een robot uit Australië gearriveerd om in de mijn af te dalen. Maar de tweede ontploffing, veel krachtiger dan de eerste, deed dat optimisme omslaan in diepe rouw.

"Ik moet helaas aankondigen dat er een nieuwe, zeer zware explosie is geweest en niemand die overleefd heeft", zei politiecommandant Gary Knowles. "Ze zijn allen overleden." De commandant, die de reddingsoperatie leidt, en de baas van de mijn waren op de site toen de ontploffing plaatsvond. "Ik was ter plaatse op het moment van de ontploffing en die was verschrikkelijk", zei Knowles. "We maken ons nu klaar voor het ophalen van de lichamen."

"Ons land is in rouw"

In Nieuw-Zeeland wordt geschokt gereageerd op de dood van de mijnwerkers. "Onze natie is in rouw", sprak premier John Key (foto). "29 mannen van wie we de namen en gezichten allemaal hebben leren kennen, zullen nooit meer onder ons zijn. Dit is een nationale tragedie."

De families van de mijnwerkers verlieten in tranen een bijeenkomst met de autoriteiten, die hen het nieuws hadden meegedeeld. "Ik kan dit niet geloven", reageerde de burgemeester van de gemeente waarin de mijnsite ligt. "Dit is de somberste pagina van de geschiedenis van West Coast. Het kan gewoon niet erger."

Na de eerste ontploffing vrijdag konden 2 lichtgewonde mijnwerkers op eigen kracht naar boven komen. Van de 29 mijnwerkers die beneden bleven en dus zo goed als zeker overleden zijn, hadden er 24 de Nieuw-Zeelandse nationaliteit. Er waren ook 2 Australiërs, 2 Britten en een Zuid-Afrikaan bij. De jongste was 17, de oudste 62.