Saturnusmaan Rhea heeft zuurstofatmosfeer

Rhea, de op een na grootste maan van de planeet Saturnus, beschikt over een atmosfeer van zuurstof en CO2. Dat blijkt uit onderzoek door de Amerikaanse satelliet Cassini.

Cassini werd in '97 gelanceerd en draait al zes jaar rondjes rond de planeet Saturnus. In die tijd werden niet enkel de planeet, maar ook de talrijke manen onderzocht. Cassini heeft zelfs de Europese sonde Huygens een zachte landing laten maken op de maan Titan.

Uit onderzoek van Cassini blijkt nu ook dat de maan Rhea, de op een na grootste maan van Saturnus, een atmosfeer heeft van zuurstof en CO2.

Het is de eerste keer dat een atmosfeer met zuurstof wordt ontdekt rond Saturnus. Titan, de grootste Saturnusmaan, heeft wel een atmosfeer, maar die bestaat voornamelijk uit methaangas.

De zuurstof op Rhea zou worden gevormd door de impact van partikels op het water op de maan die vooral bestaat  uit rots en ijs. Omdat de atmosfeer erg ijl is, verdwijnt een groot deel van de zuurstof kort daarop in de ruimte. Hoe de CO2 in de atmosfeer terechtkomt, is nog niet duidelijk.

Eerder waren al zuurstofatmosferen opgemerkt op Ganymedes en Europa, twee manen van Jupiter.