Zuid-Korea en VS starten militaire oefeningen

De Verenigde Staten en Zuid-Korea zijn gestart met gezamenlijke militaire oefeningen in de Gele Zee, ten westen van het Koreaanse schiereiland. Noord-Korea noemt de oefeningen een provocatie en spreekt zelf dreigende taal.

De militaire oefeningen komen nog geen week na het incident op het Zuid-Koreaanse eilandje Yeongpyeong. Dinsdag werd het eilandje onder vuur genomen door Noord-Korea. Vier Zuid-Koreanen kwamen om het leven, twee burgers en twee soldaten.

De twee Korea's schoven de schuld voor de beschieting naar elkaar door. Volgens Zuid-Korea ging het om een doordacht plan van het noorden, Noord-Korea beschuldigde het zuiden ervan eerst te hebben geschoten.

De spanning tussen de twee Korea's draait om de fel betwiste zeegrens ten westen van het schiereiland (zie kaart). Noord-Korea beschouwt enkele Zuid-Koreaanse eilandjes als zijn grondgebied en weigert de zeegrens te erkennen.

Militaire oefeningen van het zuiden, samen met de VS, ziet Noord-Korea dan ook als een provocatie. Vrijdag waarschuwde het regime in Pyongyang Zuid-Korea nog dat de regio op voet van oorlog zou komen als Zuid-Korea en de VS zouden doorgaan met de geplande militaire oefeningen.

Die dreigende taal kon Zuid-Korea blijkbaar niet deren, want het land startte om 8 uur (middernacht Belgische tijd) met de gezamenlijke oefeningen in de Gele Zee. Dat maakte een woordvoerder van het Zuid-Koreaanse leger bekend. De oefeningen van de zee- en luchtmacht benadrukken het "engagement voor stabiliteit in de regio door afschrikking", luidt het.

Aan de oefeningen nemen heel wat Zuid-Koreaanse en Amerikaanse oorlogsschepen deel. De Amerikanen hebben onder meer de George Washington (foto) ter plaatse, een groot vliegdekschip met 75 straaljagers aan boord.

"Meedogenloze" tegenaanval

Voorlopig blijven de Zuid-Koreanen en de Amerikanen ver verwijderd van de zeegrens tussen de Korea's. De oefeningen concentreren zich momenteel ter hoogte van de kuststad Taean (foto's), op zo'n 150 kilometer ten  zuiden van de hoofdstad Seoel.

Maar Noord-Korea noemt de militaire oefeningen toch een provocatie en zegt dat het "zonder mededogen" met een tegenaanval zal reageren bij elke poging om de Noord-Koreaanse wateren binnen te dringen. Volgens Zuid-Koreaanse media heeft Noord-Korea luchtdoelraketten opgesteld in de buurt van de gecontesteerde zeegrens.

Op het eiland Yeongpyeong, dat dinsdag beschoten werd, hebben de resterende inwoners het bevel gekregen om naar schuilkelders te vluchten. Journalisten moeten het eiland verlaten. Volgens het Zuid-Koreaanse agentschap Yonhap was er in de buurt van het eiland artillerievuur te horen.

Ook China, een bondgenoot van Noord-Korea, heeft geprotesteerd tegen de militaire machtsontplooiing. Maar Peking roept tegelijk op tot kalmte, om de situatie onder controle te houden en stelt overleg voor.