Olifanten leren snel en werken goed samen

Olifanten leren erg snel hoe ze moeten samenwerken om een probleem op te lossen. Dat hebben onderzoekers ontdekt bij experimenten in Thailand. Olifanten moeten daarin niet onderdoen voor chimpansees.

In de experimenten werd eten duidelijk zichtbaar op een platform geplaatst dat buiten de omheining van de olifanten stond. Achter het platform lag een touw waarvan de uiteinden in de omheining kwamen. De olifanten moesten aan beide einden van het touw trekken om het platform naar zich toe te halen. Als ze slechts aan een eind van het touw trokken, hadden ze enkel het touw (grote foto).

De onderzoekers van de universiteit van Cambridge testten 6 paartjes olifanten 40 keer en al de paartjes hadden erg snel door dat ze moesten samenwerken om de buit binnen te halen. Bij de laatste 10 testen slaagden ze minstens 8 keer in hun opzet.

Een jonge olifant had wel een aparte manier om mee te werken: zij zette enkel haar poot stevig op het touw en liet het trekken aan het touw aan haar partner over. Maar ook dat werkte wel.

Daarna lieten de onderzoekers de olifanten niet samen binnen in de omheining maar met een tussentijd van wel 45 seconden. De olifanten leerden snel dat ze moesten wachten op hun partner.

Een laatste experiment bestond erin dat de onderzoekers een eind van het touw in de kooi legden en het andere uiteinde duidelijk zichtbaar op het platform met eten legden. In dat geval deden de olifanten zelfs niet de moeite om aan het touw te trekken. Het leek hen duidelijk dat het toch niet zou lukken als hun partner niet aan de andere kant kon trekken.

Niet alleen primaten

De geleerden wisten al wel dat olifanten elkaar helpen als ze in problemen zitten en dat ze om elkaar lijken te geven zodat een zekere vorm van samenwerking wel te verwachten was. Maar ze waren verbaasd hoe snel de olifanten leerden.

"Lang werd gedacht dat leren en samenwerken beperkt bleven tot de primaten", zei een specialist in olifantengedrag, "en het is interessant om te zien dat er nu ook andere soorten bij komen".

Naast de primaten, - halfapen, apen, mensapen en mensen - is intussen ook bij dolfijnen en kraaiachtigen ontdekt dat ze kunnen leren en samenwerken.

Bij olifanten was al wel vastgesteld dat ze samenwerkten maar het was nog nooit eerder getest in experimenten. "Olifanten zijn groot, ze zijn sociaal, ze leven lang en ze zijn erg, erg slim", zo becommentarieerde een expert het experiment.

lees ook