"Redder" van Hoegaards witbier overleden

In Tienen is de Belgische bierbrouwer Pierre Celis overleden. Celis is de man die in de jaren 60 het Hoegaardse witbier opnieuw lanceerde. Hij werd 86.

Pierre Celis leerde het bierbrouwersvak als jonge man bij zijn buurman, de laatste brouwer die nog Hoegaards witbier brouwde. In 1965 besliste Celis om het bier een nieuw leven in te blazen.

Celis bouwde daarna zijn eerste brouwinstallatie in de koeienstal van zijn vader., nadien in een oude limonadefabriek. Het witbier keerde via mond-aan-mondreclame snel terug naar Leuven en werd eind de jaren 70 een succes.

Na een zware brand in '86 werd brouwerij De Kluis overgenomen door wat nu AB Inbev heet. Toen de biergigant in 2005 besliste om het witbier voortaan in de brouwerij van Jupille te maken, was dat een zware klap voor Celis. Maar Inbev kwam op die beslissing terug, waardoor het witbier toch in Hoegaarden bleef.

Pierre Celis had het Hoegaardse witbier intussen ook in de Verenigde Staten gelanceerd. In Texas startte hij ook een eigen brouwerij, waar hij Celis White Beer maakte. Eind 2009 keerde hij definitief terug naar België, nadat hij zijn Amerikaanse brouwerij had verkocht. Hij was ook de man achter het donkere Grottenbier en was enkele jaren geleden betrokken bij de lancering van Blanco, een nieuw witbier in de Verenigde Staten. De laatste jaren verbleef hij in een rusthuis.

De melkboer redde het witbier

Het Haspenbouwse dorp Hoegaarden was eerst een wijngebied, maar schakelde in de late middeleeuwen over op een lokale variant van bier. Hoegaarden ligt in de erg vruchtbare leemstreek en die had de luxe om tarwe, een hoofdingrediënt van brood, tot mout in bier te verwerken. In 1318 werd al gebrouwen in het stadje, de echte traditie gaat tot de begarden (mannelijke begijnen) in 1445. 

Witbier dankt zijn naam aan het erg troebele en melkachtige uitzicht. Dat is het gevolg van de gisting op de fles, maar vooral van het gebruik van tarwemout dat 30 tot 50% van de mout uitmaakt. Naast gerst- en tarwemoet worden ook gist, hop, kruiden zoals koriander en sinaasappelschillen meegekookt. Die geven het bier zijn typische frisse smaak.

Het succes van Hoegaarden heeft ook snel navolging gekregen van onder meer Brugs tarwebier, Steendonk, Dentergemse, Haecht Witbier en Wyckse Witte. In Zuid-Duitsland bestaat een gelijkaardig Weizenbier en ook in de VS is er nu witbier. De oorsprong ervan gaat echter terug tot Oost-Brabant.