"NAVO laat 61 vluchtelingen omkomen van ontbering"

61 Noord-Afrikaanse bootvluchtelingen zijn, ondanks contact met de Italiaanse kustwacht en een NAVO-schip, omgekomen in de Middellandse Zee, dat meldt The Guardian. De NAVO ontkent het verhaal.
Bootvluchtelingen op Lampedusa (archiefbeeld)

De boot was op weg van de Libische hoofdstad Tripoli naar het Italiaanse eiland Lampedusa, maar begon door een nog onbekende oorzaak brandstof te verliezen. Aan boord waren 72 vluchtelingen, onder wie verschillende vrouwen en twee kleine kinderen. De opvarenden kwamen vooral uit Ethiopië en Eritrea.

Met een satelliettelefoon konden de vluchtelingen Moses Zerai, een Eritrese priester in Rome bereiken. Hij sloeg onmiddellijk alarm bij de Italiaanse kustwacht. Na het alarm kwam een militaire helikopter langs. De piloten dropten flesjes water en voedsel, en raadden de vluchtelingen aan ter plaatse te blijven wachten op een reddingsboot vanuit Malta. Die boot is echter niet gekomen. In een laatste wanhoopspoging probeerde de kapitein van het bootje met het kleine restje brandstof nog Lampedusa te bereiken. Uiteindelijk raakte de boot zonder brandstof en werd het overgeleverd aan de stromingen.

Na een paar dagen kwam het bootje in de buurt van een NAVO-vliegdekschip. Gevechtsvliegtuigen vlogen even heel laag boven de vluchtelingen, maar grepen niet in. Daarna is het bootje door de stroming opnieuw afgedreven. Uiteindelijk is de boot, na 10 dagen, aangespoeld in Libië. Op dat moment waren slechts 11 van de 72 vluchtelingen nog in leven. Een stierf onmiddellijk en een tweede stierf in de gevangenis, dat brengt het dodental op 63. Geen van de kleine kinderen heeft het overleefd.

Ontkenning

De NAVO heeft het verhaal uit The Guardian intussen formeel ontkend. "Elke bewering dat een NAVO-vliegdekschip het bootje in problemen gezien en genegeerd heeft, is fout", zegt woordvoerster Carmen Romero.

The Guardian vermoedt dat het Franse vliegdekschip Charles de Gaulle rakelings langs het bootje is gevaren, maar Romero benadrukt dat enkel de Italiaanse Garibaldi op dat moment onder NAVO-bevel stond. Over de Charles de Gaulle spreekt de NAVO zich dus niet uit.

Tot slot beklemtoont Romero dat de NAVO-schepen "zich ten volle bewust zijn van hun verantwoordelijkheden" en al honderden levens gered hebben op zee. Zo hebben NAVO-eenheden bij twee afzonderlijke reddingsoperaties enkele dagen voordien nog ruim 500 mensen in veiligheid gebracht.