De langverhoopte terugkeer van de Italianen

Een van de opvallendste deelnemers op het Songfestival dit jaar is Italië. Voor het eerst sinds 1997 is het land opnieuw vertegenwoordigd, en dat met de jazzartiest Raphael Gualazzi. Italië behoort -samen met Spanje, Duitsland, Frankrijk en het Verenigd Koninkrijk- ook meteen tot het selecte kansje van de "Big 5", de landen die een rechtstreeks geplaatste finalist mogen aanleveren.

De "Big 5" betalen in ruil voor de finaleplaats ook de grootste financiële bijdrage voor de show. Italië vervulde jarenlang een favorietenrol op het Songfestival en de European Broadcasting Union (EBU), de organisatie achter het Songfestival, stopte er flink wat tijd in om de RAI te overtuigen opnieuw deel te nemen.

"We beschouwen hun terugkeer als een compliment en kijken er naar uit de Italianen te tonen hoe het Songfestival is geëvolueerd", stelt EBU-afgevaardigde Jorgen Franck.

Waarschijnlijk heeft de toegang tot de "Big 5" toch de Italianen over de streep kunnen trekken. Hun laatste kandidaat was het duo Jalisse (foto) dat met "Fiumi di parole" in '97 een verdienstelijke vierde plaats wist te halen. Toch zag Italië het nadien niet meer zitten om nog deel te nemen. Het land had voordien al enkele jaren overgeslagen, het was commercieel niet interessant (het Italiaanse publiek liep er niet echt wild van) en het stemsysteem veranderde (geen vakjury meer, uitsluitend televoting).

Sterke reputatie met een mooi palmares

Italië heeft een sterke reputatie als het op het Songfestival aankomt. In de 36 edities die het land erbij was, werd het festival 2 keer gewonnen. Dat was in 1964 met Gigliola Cinquetti en "Non ho l'età" en in 1990 met Toto Cotugno en "Insieme: 1992". Slechts tien keer eindigde Italië niet in de toptien.

Enkele nummers groeiden ook uit tot klassiekers, zoals "Nel blu dipinto di blu (Volare)" van Domenico Modugno (1958), "I treni di tozeur" van Alice & Battiato (foto, 1984) en "Genti di mare" (1987) van Umberto Tozzi & Raf.

Dit jaar is de 29-jarige Raphael Gualazzi afgevaardigd. Op zijn schouders ligt een grote druk. Hij zal op de finaleavond van 14 mei "Madness of love", een nummer in het Engels en het Italiaans, aan de piano brengen. Het is afwachten of hij het mooie palmares van Italië kan voortzetten.