"Memphis zal zo goed als gespaard blijven"

Hoewel het waterpeil van de Amerikaanse Mississippi-rivier bijna een recordhoogte heeft bereikt, zal de stad Memphis zo goed als gespaard blijven van de grootste waterellende. Dat zeggen de lokale autoriteiten. De regio rond de stad loopt wel gevaar.

De rivier heeft intussen wellicht haar hoogste peil bereikt. De dijken hebben tot nu toe stand gehouden, maar toch zijn enkele lagergelegen delen van de stad overspoeld. Aan enkele huizen staat er water tot aan de ramen van de gelijkvloerse verdieping en spoelt het over geparkeerde auto's. Het gevaar is ook nog niet helemaal geweken. Het hoogste waterpeil zou nog tot 36 uur aanhouden, waardoor de dijken onder grote druk blijven staan.

De Mississippi, de grootste rivier van de Verenigde Staten, is normaal zo'n 800 meter breed ter hoogte van Memphis. Momenteel is de rivier echter zes keer zo breed. De plaatselijke autoriteiten verwachten dat het centrum van de legendarische stad zo goed als gespaard  zal blijven, waarmee ze eerdere berichten als zou de stad volledig overstromen, tegenspreken.

De wereldberoemde muzikale en toeristische trekpleisters, zoals Graceland en Beale Street, zullen geen grote schade oplopen. Toch staat een deel van Beale Street al onder water, kon VRT-correspondente Greet De Keyser vaststellen (eerste foto in tekst).

Memphis zal wellicht aan het ergste ontkomen doordat de stad op een heuvel ligt. De dijken rond de stad zouden alleen de stad zelf kunnen beschermen tegen overstromingsgevaar. De regio rond de stad, de lagergelegen gebieden dus, loopt wel groot gevaar, zegt De Keyser. Het water van de Mississippi heeft inmiddels bijna het recordpeil van 16 meter bereikt.

In die lagergelegen gebieden wonen vooral veel armere mensen. Zo'n 2.500 gezinnen rond Memphis zijn al geëvacueerd. In totaal zijn rond de oevers van de Mississippi al tienduizenden mensen geëvacueerd. Doordat het water van de Mississippi langzaam steeg, kon iedereen op tijd geëvacueerd worden. Er wordt wel verwacht dat het nog enkele weken zal duren vooraleer iedereen naar huis kan terugkeren, want pas midden juni zou het water van de Mississippi naar het normale niveau zakken.

Doordat er op tijd geëvacueerd is, is de kans op slachtoffers in elk geval veel kleiner dan bij de overstromingen na de doortocht van de orkaan Katrina. Maar de schade zal ook hier enorm zijn. Op dit moment staat naar schatting 2.000 km² onder water.