Jessica Chastain op de rand van een doorbraak

De nieuwe Cate Blanchett. Het grootste Amerikaanse talent van de laatste tien jaar. Een gegarandeerde toekomstige Oscarwinnares. De lof die Jessica Chastain momenteel over zich heen krijgt, is niet min. Hij is des te opmerkelijker omdat de 30-jarige Californische (eigenlijk heet ze Jessica Howard maar ze besloot om professioneel de familienaam van haar moeder te gebruiken) zo goed als onbekend is bij het grote publiek.

Chastain verdiende haar sporen op de planken, sprankelde er occasionele bijrolletjes in tv-series als "E.R.", "Veronica Mars" en "Law & order" doorheen en waagde zich pas in 2008 voor het eerst aan optredens op het witte doek.

Nu kondigt zich echter een ware dijkbreuk aan. In Ralph Fiennes’ Shakespeare-verfilming "Coriolanus" (een paar maanden geleden in competitie op de Berlinale) is haar bijdrage als de echtgenote van de titelfiguur nog eerder bescheiden, in de Mossad-actiethriller "The debt" speelt ze de jonge versie van Helen Mirren.

"The help" is dan weer de verfilming van de gelijknamige bestseller over zwarte huishoudsters in Mississippi anno 1960 en "Wild Salome" de nieuwe interpretatie die Al Pacino geeft aan Oscar Wildes controversiële toneelstuk "Salomé".

Alsof dat nog niet genoeg was, komt ze op het filmfestival van Cannes twee films presenteren. In de psychologische thriller "Take shelter" (te zien in de Semaine de la Critique) is ze de echtgenote van een man die denkt dat de wereld zal vergaan.

De titel die echter het meest in het oog springt, is "The tree of life" (foto), niet alleen omdat Chastain daar het scherm deelt met Brad Pitt maar vooral omdat de man achter de camera Terrence Malick heet, zelden met nieuw werk uitpakt en eerder parels als "Badlands", "Days of heaven", "The thin red line" en "The new world" aan de wereld schonk. Een mens zou voor minder de kluts kwijt raken.

(interview)
Jessica Chastain: De première van "Coriolanus" in Berlijn was voor mij ook zo’n beetje een première. Ik had nog nooit een heuse persconferentie gedaan en ik had zelfs nog nooit over een rode loper gelopen. Ik was wel al naar het Sundance-festival geweest met "Take shelter" maar daar stonden misschien twee fotografen aan de deur. (lacht) Die première in Berlijn vond ik gewoon angstaanjagend met al dat volk, die camera’s en fototoestellen. Gelukkig deed iedereen zijn best om grapjes te maken en me te kalmeren. Ik was dus al een beetje voorbereid op wat me in Cannes te wachten stond. Al is het natuurlijk iets helemaal anders om daar een film van Terrence Malick voor te stellen met Sean Penn en Brad Pitt aan je zijde.

Hoe komt het eigenlijk dat je nu plots zo vaak na elkaar opduikt?

Chastain: Ik heb de voorbije vier jaar regelmatig gewerkt maar om een of andere bizarre reden komen al die films allemaal tegelijk in de zalen. Ik heb ervan genoten, want ik hoefde geen promotie te doen en kon gewoon mijn job als acteur uitoefenen. Nu de films uitkomen, is de vraag of dat een invloed zal hebben op mijn werk. Ik hoop dat ik niet plots beladen word met een imago, dat mijn collega’s en andere mensen nog op dezelfde manier met me zullen omgaan. Soms ontstaat er een soort cocon rond een acteur. Ik zie dat soms. Veel mensen voelen zich niet op hun gemak als ze met Brad Pitt praten bijvoorbeeld. Ik zou het jammer vinden mocht dat mij ook overkomen.

Merk je dat ook als je met bekenden samenwerkt?

Chastain: Wat zo mooi is aan mensen zoals Brad Pritt, Sean Penn en Terry Malick is dat ze altijd bereid zijn om met je te praten. In het geval van Brad moesten we bovendien de indruk kunnen geven dat we een echtpaar vormen op het scherm. Hij heeft me van bij het begin op het gemak gesteld. Ik denk dat ze allemaal wel zagen dat ik een beetje overdonderd was door de hele situatie. "The tree of life" is tenslotte mijn eerste grote film. Ze hebben me voortdurend gesteund en bij de hand genomen.

Je moet je ongeloofelijk bevoorrecht voelen om met Terrence Malick gewerkt te hebben?

Chastain: Dat is een understatement. (lacht) Ik ken niemand zoals hij. Alhoewel, ik heb toch al gemerkt dat artiesten van dit niveau vaak op dezelfde manier werken. Al Pacino liep ook al 20 jaar rond met het idee voor "Wild Salome" en hoewel de opnames al vier jaar geleden zijn afgerond, is hij nog steeds bezig met bijschaven. Leonardo da Vinci zei het al: "Je beëindigt een kunstwerk nooit, je stapt ervan weg." Terrence Malick is ook zo. Hij zal altijd blijven verder werken aan zijn films. Ik vind dat hij al het ongebruikte beeldmateriaal zou moeten nemen en iets nieuws maken. Dat zou een fantastische film opleveren!

Ruben Nollet

The tree of life (Gbr, India)

van Terrence Malick
met Brad Pitt, Sean Penn, Joanna Going, Jackson Hurst, Jessica Chastain, Fiona Shaw, Kari Matchett
release woensdag 18 mei