Tech-groep IBM bestaat honderd jaar

Precies een eeuw geleden werd het technologiebedrijf IBM opgericht. IBM was een van de drijvende krachten achter de computerrevolutie van de voorbije decennia.

Technologie- en softwarebedrijven zoals Facebook, Google en Apple zwaaien dan wel graag met hun "young and dynamic"-imago, maar dat kan niet verbergen dat een eeuweling zoals IBM een dominante kracht in de sector blijft.

Precies honderd jaar geleden werd IBM opgericht door de fusie van drie bedrijven. Pas in 1924 nam het bedrijf de naam International Business Machines (IBM) aan. Het was toen gespecialiseerd in de opslag van gegevens door ponskaarten, niet meer dan karton met gaatjes in de vorm van codes in. In die beginjaren maakte IBM echter ook snijmachines voor vlees en kaas en industriële meetmachines.

In de jaren 50 en 60 domineerde IBM de nieuwe markt van mainframes, grote computers die werden gebruikt door grote bedrijven en overheidsdiensten in de Verenigde Staten, onder andere bij volkstellingen en voor de belastingdiensten. Pas later bleek dat het Duitse filaal tijdens de oorlog ponskaarten van IBM ook had gebruikt bij de registratie van slachtoffers van de holocaust.

IBM lanceerde de pc-markt

Ponskaarten werden geleidelijk vervangen door magneetbanden en nadien opslag op harde schijven. In '81 lanceerde IBM zich met de "personal computer" of pc ook op de markt van kleine thuiscomputers. Die bestonden al, onder meer die van Apple, maar IBM stuwde met zijn contacten ook de pc tot een normaal gebruiksvoorwerp in de zakenwereld.

Lang duurde die dominantie niet: de pc was snel in elkaar gegooid met al bestaande onderdelen en snel stonden concurrenten op zoals Compaq die zelf met gelijkaardige onderdelen pc's in elkaar flansten en IBM begonnen te concurreren. Ook Apple liet zich niet zomaar uit het veld slaan.

Bovendien had IBM de licenties over de software DOS in handen gelaten van het jonge bedrijf Microsoft, dat nu zowel de royalties plukte van de computers van IBM als die van de concurrentie.

IBM bleef echter vernieuwen: zo bouwde het in 1999 Blue Gene, de eerste supercomputer. Eind de jaren 90 veegde een schaakcomputer van IBM de vloer aan met de Russische grootmeester Kasparov.

Back from the brink

In '93 leek IBM murw geslagen door de concurrentie en verloor het op alle fronten terrein. Toen kwam de ommekeer: IBM koos een nieuwe richting, die van de IT-dienstverlening aan bedrijven, die al snel de pc-afdeling zou overvleugelen.

Niet pc's, maar diensten en zware supercomputers en servers zouden het terrein van IBM worden, dat op die manier een beetje opnieuw aansloot bij de mainframes van weleer.

In 2002 nam IBM de consultancy van PriceWaterhouseCooper over en ging het definitief in de richting van dienstverlening. Twee jaar later verkocht IBM de pc-afdeling aan het Chinese Lenovo.

Sindsdien heeft IBM zichzelf opnieuw uitgevonden als diensten- en consultancybedrijf.