Inzamelactie voor het oudste boek van Europa

De British Library is een inzamelactie gestart om om het "Evangelie van Cuthbert" te kopen, het oudste boek van Europa. Het boek is te koop voor 9 miljoen pond (10,3 miljoen euro) en de bibliotheek komt nog 2,75 miljoen pond (4,4 miljoen euro) te kort.

Het Evangelie van Cuthbert of het Stonyhurst Evangelie is een kleine in leer gebonden versie van het evangelie van Johannes uit het einde van de zevende eeuw. Het boek werd in het graf gelegd van Sint-Cuthbert die in 687 van onze tijdrekening stierf en begraven werd op het eiland Lindisfarne.

Toen de Vikingen het eiland binnenvielen, vluchtte een groep monniken in 875 weg en ze namen de kist met de stoffelijke resten van Cuthbert met zich mee. Na zeven jaar van omzwervingen begroeven de monniken Cuthbert opnieuw in wat later de kathedraal van Durham zou worden. Het is daar dat het boekje gevonden werd toen in 1104 de kist opnieuw geopend werd.

"Miraculeus relict"

Het in het Latijn geschreven boek werd vervolgens in een schrijn geplaatst achter het altaar van de kathedraal van Durham. Na de ontbinding van de kloosters in Engeland door Hendrik VIII in de 16e eeuw kwam het Evangelie van Cuthbert in handen van een aantal privé-verzamelaars.

In 1979 kreeg de British Library het werk in bruikleen en sindsdien werd het permanent tentoongesteld, eerst in het Brits Museum, en recent in de nieuwe gebouwen van de bibliotheek bij Sint-Pancreas. Eerder dit jaar raakte bekend dat de huidige eigenaar, de Britse provincie van de jezuïeten, het boek wilde verkopen bij Christie's. De British Library kreeg het recht om als eerste het boek te kopen voor 9 miljoen pond, waarvan het National Heritage Memorial Fund al de helft geschonken heeft. De British Library kreeg nog een aantal andere schenkingen en is nu dus nog op zoek naar 2,75 miljoen pond.

Het Evangelie van Cuthbert is ondanks zijn bewogen geschiedenis nog in een zeer goede staat en zit nog in de originele, kunstig versierde lederen kaft (kleine foto). "Het Evangelie van Sint-Cuthbert is een welhaast miraculeus relict uit de Angelsaksische periode, een mooi bewaard raam op een rijke, gesofisticeerde cultuur die zo'n vier eeuwen voor de verovering door de Noormannen bloeide", zo zei het hoofd van de British Library, dame Lynne Brindley. Als de British Library het evangelie gekocht heeft, zal het de helft van het jaar in de bibliotheek tentoongesteld worden en de helft  van het jaar  in Durham.