NASA-satelliet Dawn draait rond asteroïde Vesta

De Amerikaanse onbemande satelliet Dawn is met succes in een baan gebracht rond Vesta, een van de grootste brokstukken in de asteroïdengordel tussen de planeten Mars en Jupiter.

Na een reis van vier jaar is Dawn nu in een baan rond Vesta beland. Dat is de eerste keer dat een dergelijk experiment slaagt.  Een jaar lang zal de satelliet de samenstelling en de ondergrond van de asteroïde bestuderen. Daarna zal Dawn doorvliegen naar de iets grotere asteroïde Ceres.

Vesta heeft een doorsnede van 530 kilometer en is daarmee een van de grootste onderdelen van de asteroïdengordel tussen de planeten Mars en Jupiter. De asteroïde werd in 1807 ontdekt en lange tijd werd getwijfeld of men die als een planeet zou beschouwen of niet.

In het verleden zou een deel van de zuidpool van Vesta weggeslagen zijn in een botsing met een ander hemellichaam. De brokstukken daarvan komen vaak op de Aarde terecht. Zowat een op de twintig meteorieten die op Aarde ontdekt zijn, zouden afkomstig zijn van Vesta.

De NASA beschouwt asteroïden als fossiele overblijfselen  van het begin van de vorming van het zonnestelsel, zowat vijf miljard jaar geleden. VS-president Barack Obama wil dat de NASA tegen 2025 een man op een asteroïde laat landen. De missie van Dawn moet die ambitieuze missie voorbereiden.