Brokstuk van ontplofte Columbia ontdekt

In Texas in de VS is een brandstoftank van het ruimteveer Columbia teruggevonden, 8 jaar nadat dat was ontploft bij de terugkeer naar de aarde.

De brandstoftank, een van de achttien aan boord van de space shuttle, lag al die jaren verborgen in Lake Nacogdoches, even ten noorden van Houston. Door de aanhoudende droogte in de regio was het waterpeil echter gedaald en kwam het brokstuk tevoorschijn.

De Columbia ontplofte in 2003 toen missie STS-107 terugkeerde naar de aarde. Een kwartier voor de landing, toen het de dampkring bereikte, liep het mis. Het hitteschild bleek beschadigd en niet bestand tegen de hoge temperaturen. Een van de vleugels begaf het en het ruimteveer spatte in duizenden brokstukken uiteen. Zes astronauten kwamen om.

Het ongeluk gebeurde op een hoogte van zo'n 60 kilometer. De brokstukken zelf kwamen terecht in de staten Texas en Louisiana, maar het merendeel werd nog niet teruggevonden.

Het ongeluk met de Columbia was de laatste "grote" tegenslag voor de NASA. In juli nam de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie afscheid van het shuttletijdperk na de terugkeer van het ruimteveer Atlantis uit de ruimte. De Atlantis zal nu samen met de space shuttles Endeavour en Discovery verkocht worden.