Coming-out op 75e in "Beginners"

"Mijn grootste angst was dat deze film een zelfbeklagende, narcistische autobiografie zou worden", zegt Mike Mills over zijn tweede film "Beginners". "Ik was bang dat het sentimenteel en manipulerend zou worden. Ik hou van films die naturalistisch en organisch zijn, waar je de waarheid van het leven in voelt."

Mills (45) heeft alle reden om zich zorgen te maken. "Beginners" is namelijk volledig geënt op zijn eigen leven, en dan met name het opmerkelijke liefdesleven van zijn vader. De dag na Thanksgiving 1999 vertelde de man aan zijn zoon dat hij eigenlijk homo was en dat zijn echtgenote (die een paar maanden eerder aan hersenkanker overleden was) dat al die tijd geweten had.

Dat is ook precies de uitgangssituatie van "Beginners" maar Mills speelt op een vreemde manier met de feiten. “Het lichaam, de ziel, de geest en de energie van de film zijn heel anders dan wat ik zelf heb meegemaakt,” legt hij verder uit. Maar tegelijk propt hij de plot vol details die recht uit zijn eigen leven gelicht zijn.

In de film is het personage van Hal (gespeeld door Christopher Plummer) een gepensioneerde museumdirecteur, net zoals Mills’ vader. Andy, die Hals vriend wordt, is dan weer een fictieve figuur, een samenstelling van verschillende mensen uit het leven van Mills’ vader. In werkelijkheid heeft Mills ook twee oudere zussen, die geen rol gekregen hebben in de film, deels omdat het isolement van hoofdfiguur Oliver (rol van Ewan McGregor) op die manier groter zou worden.

Links tussen Oliver en Mills zijn legio

De links tussen Oliver en Mike Mills zelf zijn ook legio. Beiden hebben een carrière als designer van onder meer platenhoezen. Zo ontfermde Mills zich onlangs nog over de cd-cover van “Hot sauce committee part two” van Beastie Boys en zette hij in het verleden zijn naam onder “Moon safari” van Air en “Washing machine” van Sonic Youth.

Op dat moment (de film speelt zich in 2003) maakte hij nog deel uit van The Directors Bureau, een agentschap dat hij in 1996 opgericht had met Roman Coppola en dat zich bezig hield met reclamespots, videoclips, kortfilms en allerlei andere creatieve opdrachten. In 2005 stapte Mills uit het bedrijfje om een eerste langspeelfilm ("Thumbsucker") te draaien en zijn eigen pad verder te bewandelen.

Een andere overeenkomst tussen Mills en Oliver is hun voorliefde voor graffiti met sociale commentaar (“mei 68” omschrijft hij het zelf). Een verschil tussen Mills en zijn alter ego is dat de cineast wel een vermoeden had in verband met de ware aard van zijn vader, voornamelijk omdat één van zijn zussen al een hint in die richting had gegeven.

Maar het voornaamste onderscheid heeft volgens Mills te maken met de andere helft van de film. Daarin leert Oliver, die altijd moeite gehad heeft met relaties, een Franse actrice kennen met wie het onverwacht goed klikt. De eerste weken van de relatie zijn een droom maar hoe langer het duurt, hoe moeilijker Oliver het krijgt. Daar moeten we volgens Mills vooral geen link zien met zijn eigen huwelijk met de Amerikaanse kunstenares/cineaste Miranda July. Ook al heeft die zelf ook onlangs een film gemaakt ("The Future") over de romantische problemen van dertigers. Maar dat is natuurlijk het risico met autobiografische elementen: op de duur wordt alles verdacht.

Ruben Nollet

Beginners (VS)

regie: Mike Mills
met: Ewan McGregor, Mélanie Laurent, Goran Visnjic
release: woensdag 31 augustus