"Grootste en wellicht beleefdste actiedag"

Sinds de jaren zeventig is er niet op zo'n grote schaal gestaakt. Ruim 2 miljoen werknemers in de Britse overheidssector protesteren voor het behoud van hun pensioenen. "We willen best meer bijdragen betalen voor ons pensioen", zegt een docent die zich met collega’s verzameld heeft bij het metrostation Temple in het centrum van Londen, "en zelfs langer doorwerken, maar niet voor een lager pensioen dan ons destijds beloofd is".

Een andere, parttime docent aan een middelbare school zegt: "Meer afdragen vind ik best. Maar ik wil niet als oma voor een klas van tieners staan. En ik wil ook niet dat mijn kinderen van oma’s les krijgen". Voor hen verzamelt zich een groep schoolhoofden. De meesten zijn in pak, met stropdas en nette regenjassen. Het is voor het eerst in 112 jaar dat hun vakbond staakt.

In Londen en op duizend andere plaatsen in het Verenigd Koninkrijk zijn de demonstraties een gezinsgebeuren. Mensen lopen mee met honden, wandelwagentjes, kinderen, ballonnen en spandoeken. De sfeer is eerder uitgelaten dan boos of opstandig.

De leuzen op de spandoeken beleefd. "Ik ben hier helemaal niet blij mee", las er een. Anderen lijken de optocht te beschouwen als een generale repetitie voor karnaval. Medisch personeel loopt met een plastic geraamte en er zijn demonstranten die om onduidelijke redenen verkleed zijn als een kip en een witte poes. Waarmee weer eens bewezen is dat Londen geen Athene is.

Elders in de optocht lopen regeringswetenschappers, douanebeambten, buschauffeurs en ambulancepersoneel. Velen, zoals Janet Wilson (53), staken voor het eerst van hun leven. Denkt ze dat deze ene actiedag effect heeft? "Misschien", zegt ze. "Maar onze pensioenen zijn te belangrijk om niets te doen. We laten de regering zien dat we niet over ons heen laten lopen." Ze verwacht meer stakingen. "De regering nam onze eisen pas serieus toen de bonden voor het eerst met stakingen dreigden."

 

Woordvoerder eerste minister controleert paspoorten

In het begin van de middag lopen de eerste schattingen binnen naar het effect van de acties. In Engeland zou tweederde van de scholen dicht zijn. In Schotland 90%. De staking zou in het noorden veel algemener zijn dan in het zuiden. Duizenden niet-urgente operaties zijn uitgesteld.

Later in het parlement concludeert premier David Cameron dat de stakingsdag niks voorstelt. Zeker is dat de voorspelde chaos uitblijft. In de Britse hoofdstad rijdt de metro normaal en op de vliegvelden waar gewaarschuwd is voor lange vertragingen bij de douanes, is geen sprake van ontwrichting. Downing Street bevestigt dat een van de vrijwilligers die op Heathrow de paspoorten controleert nu de beambten daar staken, de woordvoerder van de eerste minister is.

Achter gesloten deuren zou overleg tussen overheid en vakbonden, zij het op een laag pitje, hervat zijn. Maar ervoor worden al plannen gesmeed voor nieuwe stakingen begin volgend jaar.

Lia van Beckhoven is correspondente voor de VRT in het Verenigd Koninkrijk