"It's time to play the music": The Muppets

Meer dan een halve eeuw nadat Kermit de Kikker het levenslicht zag en bijna 40 jaar nadat "The Muppet show" in première ging, zijn de vilten poppen van Jim Henson aan een tweede jeugd toe.

In "A fish called Selma", een episode van "The Simpsons" uit 1996, kijkt de gele familie naar een film op televisie. "The Muppets go medieval" heet hij, wat Lisa de vraag ontlokt “Dad, what’s a Muppet?”. Dat de anders zo intelligente en veelwetende dochter des huizes überhaupt die vraag moest stellen, zei alles over de situatie waarin poppen van Jim Henson verzeild waren.

In de tweede helft van de jaren 70 waren Kermit, Miss Piggy, Fozzie, Gonzo en hun vrienden 5 seizoenen en 120 afleveringen lang niet weg te denken van het kleine scherm. Hun mix van anarchistische humor, slapstick, vaudeville, gags en muzieknummers sloeg wereldwijd aan en promoveerde het beminnelijke gezelschap tot ogenblikkelijk herkenbare figuren.

Hun eerste uitstap naar de cinema, "The Muppet movie", werd ook nog een grote hit maar na het einde van de tv-serie in 1981 ging het plots snel bergaf. De occasionele tv-specials en bioscoopfilms die Henson met zijn Muppets bleef produceren, waren niet alleen van ongelijke kwaliteit ("The Muppets Christmas Carol" werkte, "Muppets from space" niet), het werd hoe dan ook steeds meer duidelijk dat de poppen hun beste tijd achter de rug hadden.

Jason Segel bracht de bal aan het rollen

In 1990 overleed Jim Henson aan de gevolgen van een agressieve bacteriële infectie. Hij was amper 53 jaar oud. Vlak voor zijn dood had Disney al eens geprobeerd om de rechten op de Muppets over te kopen, maar de studio ving toen bot.

In 2000 deed de familie Henson de hele Jim Henson Company (inclusief de rechten op Sesamstraat en de Muppets) wel van de hand, voor 680 miljoen dollar aan het Duitse mediabedrijf EM.TV & Merchandising AG. Veel plezier beleefde de entertainmentfirma echter niet aan hun aankoop want nauwelijks drie jaar later verkocht EM.TV alles weer terug aan de familie om de zware verliezen te dekken. In 2004 kwam het dan toch tot een akkoord tussen de Hensons en Disney, die er meteen aan toevoegde dat ze plannen had om nieuwe films en tv-programma’s te maken met de personages.

Toch duurde het tot 2008 voor er echt schot in de zaak kwam. En het was niet toevallig Jason Segel die de bal aan het rollen bracht. In "Forgetting Sarah Marshall", een romantische komedie uit dat jaar, zie je de acteur op een bepaald moment dronken en huilend in zijn ondergoed aan de piano de begintune van "The Muppet show" brallen. Segel is altijd al een overtuigde poppenfan geweest en toen hij na het succes van "Forgetting Sarah Marshall" bij verschillende studio’s langs mocht om ideeën voor te stellen, liet hij op kantoor bij Disney vallen dat hij wel brood zag in een nieuwe Muppet-film. Diezelfde namiddag nog kwam het tot een akkoord.

"Beste entertainment is niet cynisch"

In "The Muppets" speelt Segel zelf een van de hoofdrollen. Samen met zijn verloofde vergezelt hij zijn broer Walter (die in tegenstelling tot de rest van de familie een pop is) naar Hollywood, waar Walter zijn grote idolen de Muppets hoopt te ontmoeten.

Ze ontdekken echter dat het gezelschap al lang uit elkaar is gevallen. Erger nog, als er niet snel 10 miljoen dollar gevonden wordt, zal een rijke zakenman hun theater opkopen, platgooien en ombouwen tot een olieveld.

Segel en zijn co-scenarist Nicholas Stoller zijn er alvast van overtuigd dat de Muppets het cynische publiek van vandaag aan hun kant zullen krijgen. "Ze bewijzen al 40 jaar dat je mensen aan het lachen kan brengen zonder dat je met anderen de draak moet steken", stelt Segel. "Het beste entertainment is trouwens niet cynisch", voegt Stoller eraan toe. "Kijk naar de films van Pixar." Ze lijken gelijk te krijgen want "The Muppets" verdiende in eigen land al het dubbele van zijn budget terug.

Ruben Nollet

The Muppets (VS)

regie: James Bobin
met: Emily Blunt, Jason Segel, Zach Galifianakis, Neil Patrick Harris, Amy Adams, Ricky Gervais
release: woensdag 15 februari

Meest gelezen