Europeanen moeten zonder de NASA naar Mars

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA trekt zich terug uit 2 geplande Marsmissies met het Europese ruimtevaartbureau ESA. Dat heeft NASA-hoofd Charles Bolden bekendgemaakt. Zijn organisatie moet bezuinigen en stapt daarom uit het ExoMars-project.
De ESA moet nu op zoek naar een nieuwe partner om het project voort te zetten

De beslissing heeft te maken met een scherpe daling van het budget voor planetair onderzoek. In totaal trekt president Barack Obama 17,7 miljard dollar uit in 2013 voor de NASA. Dat is 0,3 procent of 59 miljoen dollar minder dan in 2012. Het valt dus wel mee met de bezuinigingen, maar het gewicht van de uitgaven verschuift naar ruimtevaarttechnologieën en commerciële bemande missies.

Planetair onderzoek moet het daarom doen met zowat 20 procent minder geld. Het budget voor onderzoek naar Mars deelt het meest in de klappen en daalt met 38,5 procent naar 361 miljoen dollar. Het departement technologie krijgt er dan weer 22 procent bij.

Bolden benadrukt dat het moeilijke beslissingen waren. De NASA-topman was gezagvoerder van het ruimteveer Atlantis toen Dirk Frimout in 1992 de eerste Belg in de ruimte werd.

Door de beslissing staat het ExoMars-project op de helling. Dat project bestaat uit 2 delen. Het eerste is het in 2016 lanceren van een sonde die vanuit een baan rondom de rode planeet in de atmosfeer zoekt naar methaan. Dat gas kan aanwijzingen geven over het bestaan van microben op het oppervlak van Mars. In een tweede fase zou in 2018 een robotjeep gestuurd worden om bodemstalen te nemen.

De Amerikanen moesten de draagraketten en een landingsgestel voor de robotjeep leveren. De ESA hoopt toch door te kunnen gaan met de plannen maar dan met Rusland als partner.