Somers: "Mechelen groeit, dus vernieuwing blijft nodig"

Mechelen groeit en vernieuwt. Burgemeester Bart Somers (Open VLD) heeft zijn handen vol met veiligheid en kindercrèches. En dan is er nog de stadskas, is die nu leeg of niet? “Wij willen vernieuwen en dan moet je keuzes maken”, zegt Somers in “Peeters & Pichal”.

Twaalf jaar Somers aan het bewind heeft Mechelen volgens de stadsmonitor, op het domein “fier op mijn stad” van de laatste plaats (dertiende) naar de vijfde gebracht. De Mechelaar wordt “beschermd” door camera’s aan de invalswegen en de stad beschikt over het grootste politiekorps van Vlaanderen. “Dat was een van de belangrijkste thema’s voor de inwoner. De vraag naar veiligheid is groot”, zegt Somers. De automatische registratie van nummerplaten bij het binnenrijden in Mechelen, is daar een goed voorbeeld van. “Als u het bordje Mechelen passeert, dan wordt u automatisch gecontroleerd.”

Dat de binnenstad een opwaardering kreeg, valt niet te ontkennen. “Dat was hoogst nodig”, benadrukt de burgemeester. De grote uitdaging voor de komende jaren wordt dan weer het aantrekken van jonge gezinnen, "de uitdaging van all steden". "De nieuwe inwoners kunnen dan zorg dragen voor de ouderen", zegt Somers.

Groen drukt ook zijn stempel in de coalitie. De partij streeft op termijn naar een “klimaatneutrale” stad. En dat begint bij mobiliteit en autoluwe straten. Straten die niet worden afgesloten met paaltjes of slagbomen leiden tot onduidelijkheid bij de stadsbezoeker, die voor een overtreding onvermijdelijk beboet wordt. “Er hangen al borden die maar liefst één meter lang zijn”, repliceert Somers. “We gaan die nu ook uitrusten met lichtjes. Dan moet het echt wel duidelijk zijn.”

“Gezaagde kasseien”

Een autoluwe binnenstad en toch zeven ondergrondse parkings. De burger vraag zich af of dat dan wel nodig is? “We hebben een aantal lussen gelegd en vooral de auto’s die vroeger op het plein stonden onder het plein gestopt”, zegt Somers. Hij wil dan ook dat de binnenstad heel bereikbaar blijft voor iedere inwoner of bezoeker.

Auto’s uit het stadsbeeld en ook de commerciële activiteit verhogen, dat mondt uit in een merkbare verfraaiing van de historische en hippe binnenstad. Maar de gebieden rond de stad zoals de Nekkerspoelwijk worden te vaak vergeten, is te horen in Mechelen. “Nee”, zegt Somers, “We hebben 180 wegen heraangelegd in twee legislaturen tijd. Ook in Nekkerspoel, al zitten we daar met de Nekkerspoelstraat. Die is helaas eigendom van het Vlaams Gewest.”

De binnenstad zelf blijft ondanks de vernieuwingsborstel van het bestuur niet onbesproken. Kasseien om het historische karakter te bewaren worden niet op gejuich onthaald en leidden in de winter al tot heel wat glijpartijen. Ook dames op hakken kijken beter goed uit wanneer ze zich op de kasseien willen begeven. “Daar is nu een oplossing voor”, stelt Somers gerust. “Sinds we een vrouwelijke schepen hebben voor Openbare Werken (Greet Geypen, red.) werd er op haar uitdrukkelijke vraag meteen gekozen voor gezaagde kasseien. Die maken het een stuk makkelijker voor de vrouwelijke bevolking.”

Criminaliteit daalt met 8 procent

Somers heeft ook een primeur in petto voor “Peeters & Pichal”. “De criminaliteitscijfers zijn teruggedrongen met 8 procent”, zegt een fiere burgemeester. En dat heeft volgens hem vooral te maken met de vermindering van handtassendiefstallen. In Mechelen hoeft een vrouw op hakken en met een handtas zich dus minder zorgen te maken.

De stadsrennovatie en bijhorende vernieuwingen krijgen heel wat kritiek van de oppositiepartijen. “De stadskas is leeg”, zeggen ze. Somers kaatst de bal terug. “Zij willen gewoon de vernieuwing bruusk stopzetten en stilstaan is geen optie voor deze stad.” N-VA-lijsttrekker Marc Hendrickx blijft scherp voor het beleid en blikt tegelijk vooruit naar de stembusgang. “Het geld is op en dat wordt stilgezwegen. We twijfelen er zelfs aan om een begrafenisondernemer op de lijst te zetten voor al de lijken die uit de kast dreigen te vallen.”

De burgemeester wil de focus vooral leggen op het feit dat de stad zal blijven groeien en constante vernieuwing nodig is. Hij maakt zich sterk dat de Mechelse belastingbetaler de investering niet zal voelen. Mechelen zal naar schatting 90.000 inwoners tellen in 2020. “Dat zijn meer dan 3.000 peuters”, volgens Caroline Gennez (SP.A). Zij wil dan ook het nijpende tekort aan kindercrèches aanpakken. “Natuurlijk komen er nieuwe kinderopvangplaatsen”, zegt Somers. “De stad zal daarvoor dan ook zoeken naar de efficiëntste en goedkoopste oplossing. En die ligt bij de privé-uitbaters.”

lees ook