Wie durft de graaf aan te pakken?

Van politiek heeft hij geen hoge pet op. Graaf Leopold Lippens is al jaren aan de macht in Knokke-Heist. Regeren doet hij liefst op eigen kracht, een verlangen dat is uitgekristalliseerd in de lijst Gemeentebelangen (GBL), met daarin naast eigen getrouwen ook andere partijen. Hoe sterk is de concurrentie? En heeft Leopold Lippens ondanks zijn leeftijd nog wel ambitie om burgemeester te blijven?

Leopold Lippens is zowat het gezicht van Knokke-Heist. En een gezicht dat iedereen kent, in verkiezingstijden kan dat al wat betekenen. Dat moet ook jurist Marc Verwilghen gedacht hebben, toen hij in 2006 besliste om zelf een gooi te doen naar het burgemeesterschap.

Als "witte ridder" en toenmalig minister van Economie had hij op papier alvast goede credentials. Gevolg: de liberalen stapten uit Gemeentebelangen en gingen op eigen kracht naar de verkiezingen. Tevergeefs. Leopold Lippens haalde een verpletterende overwinning met ruim 7.500 voorkeursstemmen. Gemeentebelangen haalde 22 van de 31 zetels binnen. Open VLD vloog met 6 zetels naar de oppositie en kreeg er alleen het gezelschap van Vlaams Belang. Andere partijen werden er genadeloos uitgeknikkerd.

Terug naar Gemeentebelangen

De carrière van Marc Verwilghen in de gemeentepolitiek was van korte duur. Na slechts enkele maanden al stapte hij uit de gemeenteraad. En zo heeft Leopold Lippens anno 2012 geen noemenswaardige tegenstanders. Sterker nog: Open VLD nestelt zich opnieuw onder de vleugels van Gemeentebelangen, goed voor 6 plaatsen op de lijst.

Ook CD&V zet de samenwerking voort en krijgt 9 plaatsen. De groep rond Leopold Lippens heeft er 16. Aan linkerzijde voeren de socialisten gesprekken met Groen. Maar of het tot een samenwerking komt, is lang niet zeker. Andere partijen, zoals Vlaams Belang, trekken alleen naar de kiezer.

Twisten bij de liberalen

Heeft Open VLD er goed aan gedaan om zich opnieuw aan te sluiten bij Gemeentebelangen? Drie liberalen hebben alvast twijfels. Max Szechtman, Olivier Bodyn en Geert Deman willen dat de partij meer eigen accenten legt en niet zomaar de groep-Lippens volgt. Ze pleiten onder meer voor een herziening van het parkeerplan, een woonfonds voor jonge gezinnen en een realistische visie op het casino.

Het kwam dan ook tot verhitte discussies met de lokale partijleiding. En begin 2012 stapte Geert Deman uit de partij. Olivier Bodyn nam iets later ontslag en eind februari stapte ook Max Szechtman op.

Discussies bij de N-VA

Wrijvingen zijn er ook bij de N-VA, die in 2012 met een aparte lijst wil opkomen. Gedaan dus met steun aan de lijst Gemeentebelangen. Boegbeeld Cathy Coudyser ziet "de verdeel-en-heerspolitiek" van burgemeester Lippens niet langer zitten.

Merkwaardig genoeg stapte Coudyser eind december op als voorzitter van de N-VA in Knokke-Heist. Volgens de nieuwe voorzitter, Marc Van Landeghem, om zich volledig in te zetten voor de gemeenteraadsverkiezingen. Geruchten over andere redenen voor het ontslag doet hij af als een poging van Gemeentebelangen om de N-VA te destabiliseren.

Ingrid Reubens (kleine foto), lid van de N-VA en ruim 17 jaar schepen voor GBL, reageerde woedend en werd prompt samen met drie andere N-VA-leden geschorst.

Afscheid van een monument?

De schorsing duwde Ingrid Reubens in de handen van Gemeentebelangen en ze besloot om opnieuw kandidaat te zijn.

Wie wel stopt in 2012 is GBL-schepen Danny Lannoy. Hij is net als de meerderheid van het college meer dan 60 jaar. Zelfs Leopold Lippens zou mogelijk om gezondheidsreden maar enkele jaren aanblijven als burgemeester.

Over opvolgers blijft het gissen. Eerste schepen Maxime Willems ontbreekt het alvast niet aan ambitie. En ook CD&V-voorzitter Bert De Brabandere heeft een witte raaf in zijn partij: Anthony Wittesaele, notaris in Tielt. Ook na 14 oktober 2012 belooft het dus nog erg spannend te worden in Knokke-Heist.

Wim Deloof

lees ook