Verste verwant van mens is asociaal Noors protozoön

De verste verwant van de mens is een protozoön dat leeft in een meer in het zuiden van Noorwegen. De ontdekking moet wetenschappers een beter zicht geven op hoe het leven op aarde er zo'n miljard jaar geleden uitzag.

Biologen keken al lang uit naar de resultaten van de studie van de universiteit van Oslo. Wetenschappers van die unief hadden genetisch onderzoek uitgevoerd op een organisme dat ontdekt werd in een meer in de buurt van de hoofdstad Oslo. Ze ontdekten dat het genetische materiaal in niets te vergelijken valt met materiaal van andere levende organismen.

"Het protozoön dat we onderzocht hebben, is echt uniek", zegt onderzoeker Kamran Shalchian-Tabrizi. "Het genetisch materiaal valt met niets anders te vergelijken. Het is geen schimmel, alg, parasiet, plant of dier. Voor zover we weten is er nog nooit een organisme gevonden dat zo ver van de mens staat."

Het organisme werd teruggevonden in het slib op de bodem van het meer. Het is zo'n 30 tot 50 micrometer groot en kan dus alleen worden bekeken door een microscoop. Volgens de wetenschappers voedt het zich met algen. "We hebben er wel niet zo veel van gevonden. En bovendien zitten ze alleen in dat ene meer. Maar één ding is zeker: het zijn geen sociale organismen, ze leven het liefste alleen."

Voorloper van eukaryoten?

Alle leven op de aarde kan worden onderverdeeld in 2 groepen: prokaryoten en eukaryoten. De prokaryoten, zoals bacteriën, zijn de meest eenvoudige levensvorm omdat ze geen celkern hebben. De eukaryoten, zoals dieren, mensen, planten, schimmels en algen hebben dat wel.

De protozoön die nu werd teruggevonden is wellicht een voorloper van de eerste eukaryoten. Het moet zo'n miljard jaar geleden ontstaan zijn en geeft ons dan ook een goed beeld  van hoe het leven er toen op aarde moet hebben uitgezien.