Vijand voor schimmel die mieren tot zombies maakt

Wetenschappers hebben ontdekt dat mieren hulp krijgen tegen een schimmel die hen in zombies verandert. De hyperparasiet die hen helpt, is ook een schimmel.
Op het hoofd van deze mier zit de schimmel die hem in een zombie verandert.

De Ophiocordyceps unilateralis is een schimmel die zich als het ware vastwerkt in het hoofd van mieren en zo hun hersenen manipuleert.

Mieren die het slachtoffer worden van de parasiet, trekken naar een plaats dichtbij hun kolonie, waar ze sterven. Zo ontstaat een massagraf van mieren.

Maar nu hebben wetenschappers van de Penn State University ontdekt dat de zombie-makende parasiet ook een vijand heeft. Hun resultaten verschijnen in PlosOne.

"En in een geval waar biologie vreemder is dan fictie, is ook de parasiet van de zombie-makende schimmel een schimmel. En die hyperparasiet is erin gespecialiseerd om de zombie-maker aan te vallen", vertelt David Hughes, die het onderzoek leidt.

De onderzoekers vonden ook aanwijzingen dat de mieren effectief de schimmel opzoeken die hen helpt om te voorkomen dat ze zombies worden. "Ondanks de vele kadavers op het mierenkerkhof is het gevaar van de schimmel misschien toch kleiner dan gedacht, zo blijkt. Dit toont ook aan dat we de complexe interactie tussen mieren, schimmels en parasieten voort moeten bestuderen."