“Dit is de Toetanchamon van de luchtvaart”

Ruim 70 jaar nadat een Amerikaanse Kittyhawk P-40 is neergestort, zijn de overblijfselen van het wrak teruggevonden in de Egyptische Saharawoestijn. Verrassend genoeg verkeert het toestel na al die tijd nog in een uitstekende staat. Een historicus heeft het over “het equivalent van Toetanchamon voor de luchtvaartsector.”

Vermoed wordt dat de 24-jarige piloot Dennis Copping de crash in eerste instantie heeft overleefd door zijn parachute te gebruiken. Die parachute werd teruggevonden aan de neergestorte Kittyhawk, maar van het lichaam van Copping is geen spoor. Wellicht zocht hij na de crash enige vorm van beschaving in de buurt, maar die tocht was gedoemd om te mislukken omdat er in een straal van tientallen kilometer geen dorp of stad te vinden was.

De goeie staat van het toestel is na al die jaren opmerkelijk te noemen. De munitie en de geweren waren nog intact en na de vondst werden ze meteen in beslag genomen

Daily Mail ging praten met de familie van de verongelukte piloot. “Het lot van mijn oom is altijd een mysterie geweest”, zegt William Pryor-Bennett. “De ontdekking van het wrak heeft mij meer geraakt dan ik ooit had kunnen vermoeden. Als ik de stuurknuppel zie waarmee hij uit alle macht geprobeerd heeft zijn toestel te doen landen, dan ontroert mij dat.” De hoop dat Copping toch nog levend zou gevonden worden, hield vooral de oudere generatie van de familie bezig. “Zelf wist ik na al die jaren wel beter.”

Volgens Pryor-Bennett was zijn oom de lieveling van zijn moeder. “Ze noemde hem steevast haar lieve kleine broertje. Zelf heb ik hem nooit ontmoet, maar mijn moeder zei me dat hij een heel mooie en rustige jongen was die zeker niet onstuimig mag genoemd worden. Daarom was de familie ook verbaasd toen hij in het leger stapte.” Na de crash bleef de familie de herinnering levendig houden. “Met Kerstmis en op zijn verjaardag legden we ieder jaar bloemen neer naast een foto van hem die op de schoorsteen stond.”

Historici zijn alleszins gelukkig met de vondst van het toestel. “Dit is een ongelooflijke tijdscapsule. Het is de Toetanchamon van de luchtvaartsector”, jubelt Andy Saunders. Het museum van de RAF (Royal Air Force) hoopt nu met behulp van het Britse ministerie van Defensie het toestel naar Groot-Brittannië te halen. Ook gaat het Britse leger een poging doen om het lichaam van Coppins terug te vinden. “Al geef ik toe dat die kans heel klein is”, bekent Paul Collins van het Britse leger.

lees ook