Citibank vrijgesproken voor misleidende reclame

Het hof van beroep in Brussel heeft Citibank vrijgesproken voor misleidende reclame voor de beleggingsproducten. Ook financieel directeur François Staroukine gaat vrijuit. De gedupeerde klanten overwegen nu een burgerlijke rechtszaak. Citibank heeft altijd gehandeld in het beste belang van de klanten, zegt de bank in een reactie.

Citibank en haar financieel directeur stonden terecht omdat een 4.000-tal klanten, die via Citibank belegd hadden in gestructureerde beleggingsproducten van de Amerikaanse zakenbank Lehman Brothers, hun geld verloren toen Lehman Brothers failliet ging in 2008.

Citibank had in zijn klantencommunicatie gezegd dat het om "gewaarborgde beleggingsproducten" van Lehman Brothers ging, dus dat ze hun inleg altijd zouden terugkrijgen. Maar dat bleek niet te kloppen, want na het failliet van Lehman Brothers verloren de Citibank-klanten toch de miljoenen die ze in de beleggingsproducten hadden gestoken.

Citibank en financieel directeur François Staroukine werden aangeklaagd voor misleidende reclame. In eerste aanleg werd Citibank veroordeeld omdat de bank haar klanten niet voldoende zou hebben ingelicht over de risico's. De bank moest een boete betalen van 165.000 euro, de directeur een boete van 412,50 euro.

Maar Citibank ging in beroep tegen de uitspraak en de rechter in beroep oordeelt anders dan zijn collega in eerste aanleg. Het hof van beroep stelt dat de wet over de handelspraktijken van toepassing is, maar dat Citibank geen strafrechtelijke verantwoordelijkheid draagt. De rechtbank kan niet vaststellen dat er kwaad opzet in het spel is.

In een reactie zegt de bank dat het altijd gehandeld heeft in het beste belang van de klanten. Het biedt de gedupeerden die daar nog niet op zijn ingegaan opnieuw het voorstel van dading aan waardoor ze 65 procent van hun inleg kunnen terugkrijgen.

"Starten burgerlijke procedure"

De advocaat van enkele gedupeerde klanten, Geert Lenssens van de belangenvereniging Dolor, vindt de uitspraak van weinig belang. "Dat is eigenlijk het spijtige aan de zaak dat de consumenten, de klanten van Citibank, meegesleurd worden in een strafzaak waar ze eigenlijk geen boodschap aan hebben. Hun standpunt is gewoon dat ze foutief zijn geadviseerd. Dat komt hier niet ter sprake, dit proces ging over misleidende reclame, met andere woorden over strafbare feiten."

Deze rechtszaak is allicht niet het einde van de zaak-Citibank. "Ik denk dat wij nu een burgerlijke procedure gaan starten. Citibank heeft daar trouwens op geanticipeerd en doet nog altijd aan onze cliënten een voorstel tot regeling van 65 procent", zegt Lenssens.