Commerciële Dragon-capsule vertrokken naar ISS

In de Amerikaanse staat Florida is de Dragon, de eerste commerciële ruimtecabine, gelanceerd op weg naar het internationale ruimtestation ISS. Het gaat om een testvlucht want privébedrijven zouden voortaan de bevoorrading van het ISS voor hun rekening nemen.

De Dragon werd gelanceerd door een Falcon-9-raket op de basis van Cape Canaveral in Florida. Kort na de lancering kwam de Dragon in een baan om de aarde. 

Over enkele dagen zal de Dragon vastgekoppeld worden aan het internationale ruimtestation ISS en zullen er voorraden aan boord worden gebracht.

Het gaat echter vooral om een test van het nieuwe systeem. Zowel de Dragon-cabine als de raket Falcon zijn ontwikkeld door het Amerikaanse privébedrijf SpaceX. Dat heeft de voorbije jaren meer dan een miljard dollar in het project gestopt. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft er daarvan wel 381 miljoen dollar van betaald.

De Dragon-cabine zal in een eerste instantie vrachten naar het ISS brengen. Over vijf jaar zou de cabine echter ook astronauten naar het ruimtestation brengen en terughalen. Het tuig kan immers terugkeren naar de aarde en landt dan in zee.

Bedrijven mikken op ISS, de NASA gaat verder

SpaceX is opgericht door de ondernemer Elon Musk, eerder al betrokken bij het onlinebetalingssysteem PayPal en de luxewagens Tesla. Hij is echter niet de enige ondernemer die geld ruikt in de ruimte, want ook Orbital Sciences uit Virginia en Sierra Nevada Corp. uit Colorado werken aan commerciële ruimtetuigen.

De NASA stimuleert die bedrijven overigens. Het gaat om een historische ommekeer in de ruimtevaart waartoe in de VS enkele jaren geleden besloten is.

Na de periode van de ruimteveren gaat de NASA de ritjes van en naar het ruimtestation ISS overlaten aan privébedrijven die betaald worden door de Amerikaanse overheid. De NASA zou zich dan opnieuw gaan toeleggen op de verkenning van het zonnestelsel en "deep space".

Andere bedrijven zoals Virgin Galactic van onder meer de Brit sir Richard Branson willen dan weer verdienen aan ruimtetoerisme. De commercialisering van de ruimtevaart is nu echt begonnen.

De Dragon lijkt erg veel op de cabine van de Apollo-maanvluchten in de jaren 60 en 70, maar is wel groter. Het tuig heeft ook meer dan een functie, het kan zowel vracht als astronauten vervoeren.

Net als Apollo wordt Dragon met een raket gelanceerd en landt de cabine na de terugkeer in de dampkring met een parachute in zee. De Dragon wordt echter een van de opvolgers van de space shuttles of ruimteveren die vorig jaar uit de vaart zijn genomen. Met de Dragon keert Amerika nu terug in de ruimte.