Daarom is een olifant zo lang zwanger

Wetenschappers hebben ontdekt waarom olifanten een draagtijd hebben van zo'n 18 tot 22 maanden. Die tijd is blijkbaar nodig om baby's op de wereld te zetten die slim genoeg zijn om het te overleven. Dat blijkt uit een onderzoek van het Liebniz Instituut.

680 dagen. Zo lang draagt een moederolifant haar baby voor ze bevalt. Een enorm lange draagtijd en tot nog toe was onduidelijk waarom. Maar daar heeft een onderzoek, gepubliceerd in Proceedings of the Royal Society B nu een antwoord voor.

Blijkbaar is de lange draagtijd nodig om de hersenen van de kleine olifant voldoende te laten ontwikkelen. Olifanten zijn sowieso slimme dieren, maar om te overleven hebben ze dat intellectuele vermogen al nodig van bij de geboorte.

"Olifanten zijn erg sociale zoogdieren. De hersenen hebben ze nodig om van bij hun geboorte de soms complexe sociale structuur van een kudde te begrijpen", zegt professor Imke Lüders. "Bovendien kunnen ze door die hersenen ook hun handige slurf gebruiken om te eten."

Het onderzoek geeft wetenschappers meer inzicht in zwangerschappen bij olifanten. Het kan helpen om het aantal geboortes bij wilde olifanten in Afrika te beperken. Anderzijds kan de kennis ook worden gebruikt voor kweekprogramma's met de bedreigde Indische olifant in de dierentuinen.

Vrouwelijke olifanten zijn vruchtbaar vanaf hun 10e levensjaar, maar meestal raken ze pas zwanger als ze 12 tot 14 jaar zijn. Hun menopauze gaat in rond hun 55e. Ze kunnen slechts om de 4 à 5 jaar zwanger worden.

Alle vrouwelijke dieren jaloers op goudhamster

Met een draagtijd van 18 tot 22 maanden is de olifant de absolute nummer 1 bij de zoogdieren. Giraffen komen in de buurt met een zwangerschap van 15 maanden. Walvissen en ezels dragen hun baby 12 maanden.

Daarmee hebben ze het allemaal heel wat zwaarder dan de goudhamster. Die bevalt al 16 dagen na de bevruchting.