40 Duitse graven beschadigd in Noord-Frankrijk

In Saint-Etiennes-à-Arnes, in het noorden van Frankrijk, zijn op een militaire begraafplaats veertig graven van Duitse soldaten uit de Eerste Wereldoorlog beschadigd. Net vandaag herdenken Frankrijk en Duitsland in het nabijgelegen Reims hun verzoening na de twee wereldoorlogen.

Vandalen namen onder andere houten kruisen mee en gebruikten sommige daarvan later om er een kampvuur mee aan te steken. De toegetakelde graven behoorden alle toe aan Duitse soldaten die op jonge leeftijd om het leven kwamen. Op het kerkhof van Sint-Etiennes-à-Arnes liggen zo'n 12.000 soldaten uit de Eerste Wereldoorlog begraven.

De Franse autoriteiten veroordeelden de "verschrikkelijke heiligschennis" en hebben een onderzoek gestart. "Alle middelen worden ingezet om de verantwoordelijken op te sporen", liet het ministerie van Binnenlandse Zaken in een mededeling weten.

Volgens een woordvoerder van de lokale prefectuur is het nog niet duidelijk of de beschadiging een bewuste daad was of het werk van "onverantwoordelijke mensen". Er zijn volgens hem in elk geval geen aanwijzingen gevonden dat het om een wraakactie of een politiek geïnspireerde daad zou gaan. In de buurt van het kerkhof zijn wel verschillende flessen van alcoholische dranken gevonden.

Het is ook niet meteen duidelijk wanneer de graven beschadigd zijn. Mogelijk is dat al in de nacht van vrijdag op zaterdag gebeurd, liet de woordvoerder verstaan. De burgemeester van het plaatsje is verrast door de beschadiging. "Dit hebben we nog nooit meegemaakt, we zijn een klein dorp van 220 inwoners, ik ben heel verrast."

Aan vooravond herdenking verzoening

Toeval of niet ontmoeten de Franse president François Hollande en de Duitse bondskanselier Angela Merkel elkaar vandaag in het nabijgelegen Reims om de verzoening tussen de twee landen na de twee wereldoorlogen te herdenken. Die symbolische verzoening vond plaats in 1962. Charles de Gaulle en Konrad Adenauer stonden toen aan het hoofd van respectievelijk Frankrijk en West-Duitsland.

Aan de vooravond van de herdenking noemde Merkel de verzoening van weleer een "buitengewone, nieuwe start van een van de meest belangrijke vriendschappen in de wereld". Die vriendschap staat tegenwoordig wel wat onder druk door de eurocrisis. Hollande onderstreepte dan ook het belang van de samenwerking om de schuldencrisis het hoofd te kunnen bieden.