"Hemiksem, are you ready to party?"

Al negen jaar genieten de mensen in Hemiksem en omstreken elk jaar van het zomerfestival Casa Blanca. Helemaal gratis, want zelfs nu het festival uit zijn voegen begint te barsten, handhaaft de organisatie die prijs. Het is daarmee een van de weinige gratis festivals in Vlaanderen.

Casa Blanca is aan zijn negende editie toe en wint elk jaar aan populariteit. Wat begon als een uit de kluiten gewassen scoutsfeest is al snel uitgegroeid tot een volwaardig zomerfestival. Met drie podia, klinkende namen en een mooi kader, de abdij van Hemiksem.

“In de zomer is er weinig te beleven in Hemiksem. Dus dachten we, kom, we doen een festivalleke, we zullen wel zien wat het wordt”, zegt Peter Cluts, die erbij was van in het begin.

Intussen flirt het festival elke dag met de grens van het aantal maximumbezoekers. Op woensdag, de startdag, moest het terrein op een bepaald moment zelfs worden afgesloten, en dat lag niet alleen aan bezoekersmagneet Triggerfinger. “De verwachtingen zijn dat we elke dag ons maximum gaan halen”, zegt Cluts. Dat zou betekenen dat Hemiksem na deze vier dagen zo’n 82.000 bezoekers over de vloer heeft gehad.

En het kost u: helemaal niets!

Opvallend aan en absolute troef van Casa Blanca is de prijs van het festival. U betaalt immers helemaal niets en krijgt toch een mooie affiche aangeboden die niet moet onderdoen voor andere festivals.

“We willen het gratis houden, omdat we iets willen doen voor de mensen uit de omgeving. Maar ook omdat we willen bewijzen dat het kan, dat je grote namen kan zetten en het toch laagdrempelig kan houden”, zegt Cluts.

En die laagdrempeligheid is inderdaad te merken op de weide: op weinig festivals is het publiek zo verscheiden en de sfeer zo gemoedelijk. Alle gradaties van oud en jong komen hier samen. Heel wat mensen brengen zelfs hun kroost mee. Op zaterdag worden die kinderen extra verwend, met een kinderdisco, animatie, springkastelen en Kapitein Winokio.

Al zag ik gisteren ook heel wat jeugd mee wiegen op de hits van Soulsister en The Scabs. Beide groepen bewezen met verve niets van hun oude glorie te hebben verloren. “Hemiksem, are you ready to party?”, brulde Guy Swinnen over de wei. Dat Hemiksem bleek er meer dan klaar voor en bulderde elke song luidkeels mee.

Opkomend talend Gers Pardoels zette dan weer de Marquee-tent in vuur en vlam, alsof hij al jaren niets anders doet. Hij werd al even enthousiast gevolgd door Vive La Fête, terwijl een denderende Therapy! het hoofdpodium afsloot.

Al iets gepland dit weekend?

Ook vanavond en zaterdag kunt u nog terecht in Hemiksem. Onder anderen Ozark Henry, Daan, Heather Nova en Lady Linn sieren de affiche. Dj Mario sluit zaterdag traditiegetrouw het festival af met een waar dansfeest.

Zelfs als u geen fan bent of als de affiche u volledig onbekend is, loont het toch de moeite om een kijkje te gaan nemen. Want laat dat nu het voordeel zijn van dit gratis festival: u heeft drie maanden geleden geen wachtrij moeten trotseren om een kaartje te bemachtigen en kan er last minute nog terecht. 

En u kunt alleen maar winnen met een bezoekje aan Casa Blanca. U ontdekt mogelijk een onbekend talent of kan gewoon genieten van een gezellige weide met bijbehorende festival-sfeer. Voor de echte festivalganger is er zelfs een heuse camping. Doen, ga gewoon naar een festivalleke.

Wie het festival wil steunen in zijn strijd om gratis te blijven, kan een steunbandje kopen. Voor 8 euro kunt u dan gratis van het sanitair en de fietsparking gebruikmaken. Wie respectievelijk 30 of 80 euro veil heeft, krijgt een heuse levensgenieters- of VIP-behandeling.

Eva Van dyck