“Dingen gezien die ik nog nooit gezien had"

Soms is deelnemen belangrijker dan winnen om in de internationale schijnwerpers te geraken. Dat mocht de Nigeriaanse roeier Hamadou Djibo Issaka de afgelopen week ervaren, nadat hij verschillende kwalificatiewedstrijden van het roeien als laatste afgesloten had, vele minuten later eindigend na de winnaar. Na enig hoongelach van de kijker volgde al snel respect, zeker toen duidelijk werd dat een viertal maanden geleden hij nog als tuinarbeider in Niamey, de hoofdstad van Niger, werkte. Voor de sportman zelf is het een onvergetelijke ervaring.

In Daily Mail vertelde Isaka dat hij vier maanden geleden nog nooit in een roeiboot gezeten had. Toch werd hij, als meer dan behoorlijk zwemmer, door de Nigeriaanse zwemfederatie naar Egypte en Tunesië gestuurd, om daar aan trainingskampen voor roeiers deel te nemen. Andere trainingen deed hij in een traditioneel vissersbootje. Issaka: "De eerste keer dat ik in een roeiboot stapte, viel ik in het water. Ik was blij dat ik kon zwemmen."

"Ik heb geen enkele techniek. Ik heb enkel mijn kracht. Ja, ik zou toch liever zwemmen", aldus de 35-jarige man, die met zijn leeftijd ook een stuk ouder is dan zijn concurrenten, "Het heeft allemaal te maken met lef."

Ook al neemt hij zijn deelname aan de Spelen meer dan serieus, toch liet hij niet na om mee te stappen in de openingsceremonie. Terwijl hij de dag nadien al de roeiboot in moest voor een wedstrijd. Dat hij uiteindelijk maar om 3.00u ’s nachts zijn bed zag, hoorde er nu eenmaal bij: "Het was fantastisch. Ik heb zoveel nieuwe dingen in Groot-Brittannië gezien die ik nog nooit gezien had. Zoals vuurwerk!"

Maar zijn uiterst trage tijden hebben hem wel een superster gemaakt op deze Spelen. Zelfs de meervoudige roeikampioen Steve Redgrave vond zijn prestaties "indrukwekkend, voor iemand die nauwelijks drie maanden roeit". Issaka: "Ik ben blij met het publiek, omdat ze me aanmoedigen. En ze helpen me de finish te halen."

lees ook